L'ichtyosaure, premier animal géant sur Terre ?

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C'est à la Britannique Mary Anning (1799-1847), âgée alors de douze ans, que l’on doit la découverte du premier squelette d'ichtyosaure retrouvé complet, sur la côte anglaise de Lyme Regis. Née en 1799, la jeune collectionneuse de fossiles deviendra par la suite une célèbre paléontologiste qui sera élue membre honoraire de la Geological Society of London en dépit des statuts sexistes de l'époque interdisant l'élection de femmes.

Cet animal était le premier spécimen identifié de ce qui sera appelé l'ordre des ichtyosauriens ou ichtyoptérygiens (nageoires de poissons), une désignation introduite par le paléontologue Richard Owen en 1840, lui-même à l’origine du terme de dinosaure et à la reconnaissance de l’existence de ce qui est aujourd’hui considéré comme un super-ordre ainsi qu'un clade extrêmement diversifié de sauropsides de la sous-classe des diapsides, pour reprendre le langage technique des zoologues.

Les ichtyosauriens n’étaient pas des dinosaures et si on continue parfois dans le langage courant à les désigner comme des reptiles marins, ce n’est plus vraiment le cas chez les paléontologues et les biologistes qui, de toute façon, ont remis en cause la pertinence du terme reptile pour désigner tout une série d’animaux dont il apparaît clairement maintenant dans leur langage qu’ils n’appartenaient pas au même clade.


Alors que les dinosaures ne parcouraient pas encore la Terre il y a 246 millions d'années, des reptiles géants ressemblant à des dauphins, connus sous le nom d'ichtyosaures, régnaient déjà avant eux sur les océans. Le conservateur associé des mammifères marins du NHM, le Dr Jorge Velez-Juarbe, est fasciné par l'histoire que raconte le fossile d'ichtyosaure de l'espèce Cymbospondylus youngorum. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire...

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