L'Homme du Pléistocène : coupable d’extinction de la mégafaune sud-américaine ?

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Plusieurs phénomènes d'extinction massive d'espèces ont eu lieu au cours des temps profonds, dont certains sont liés au volcanisme, aux bouleversements climatiques brutaux et aux chutes de météorites. Au cours de la Préhistoire, des extinctions d'espèces ne semblent pourtant pas être liées uniquement à des changements environnementaux.

En Amérique du Nord, 70 % des mammifères appartenant à la mégafaune (espèces pesant plus de 44 kg à maturité sexuelle) ont, par exemple, disparu entre 13.000 et 12.000 ans avant J.-C., et ceci s'est produit à la même période que la première vague d'arrivée de populations humaines depuis l'Asie. L'impact relatif des comportements humains et celui de la diminution brutale des températures sur ces extinctions dans l'Amérique du Nord au Pléistocène sont néanmoins encore débattus.

Co-occurrence de la mégafaune sud-américaine, des pointes de flèches et des populations humaines préhistoriques © Prates et Perez, 2021
Co-occurrence de la mégafaune sud-américaine, des pointes de flèches et des populations humaines préhistoriques © Prates et Perez, 2021

Expansion, coexistence et déclin en Amérique du Sud

À la même période, en Amérique du Sud, 82 % de la mégafaune a disparu, celle-ci étant composée notamment d'espèces apparentées aux chevaux, lamas, éléphants et paresseux actuels. De plus, les sites au niveau desquels ont été retrouvés des restes de grands mammifères préhistoriques ont également livré des vestiges de pointes de projectiles lithiques dites en « queue de poisson ». Les restes osseux des mammifères présentent également des marques de transformation ou de consommation par l'être humain.

L'Homme chassait le paresseux géant

Une récente étude, dernièrement publiée dans Nature, a analysé les dynamiques de la mégafaune en Amérique du Sud au Pléistocène en lien avec les modifications de densités humaines, prouvant que les populations humaines et celles de mégafaune coexistaient souvent sur un même territoire. Au terme de cette étude, les auteurs suggèrent que, si l'Amérique du Sud a été colonisée vers 15.000 ans avant J.-C., l'abondance de la mégafaune n'a pas été affectée...

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