L'exoplanète WASP-12b sera bientôt avalée par son étoile

Laurent Sacco, Journaliste

Lorsque les Suisses Michel Mayor et Didier Queloz ont annoncé en octobre 1995 la découverte de 51 Pegasi b, découverte qui leur a valu le prix Nobel de physique en 2019, la surprise fut grande. La première exoplanète connue de l’humanité autour d’une étoile de la séquence principale était tout le contraire de ce que l’on attendait et de ce que l’on cherchait. Il s’agissait d’une géante gazeuse du type aujourd’hui appelé « Jupiter chaude », c’est-à-dire une exoplanète d’une taille comparable à celle de Jupiter dans le Système solaire mais qui, de façon surprenante, se trouvait très éloignée de son point de formation supposé, au point d’être si proche de son étoile hôte que sa température d’équilibre de surface dépassait les 1.200 degrés kelvins.

La théorie de la formation des géantes gazeuses implique qu’elles naissent dans des régions froides des disques protoplanétaires, au-delà de la fameuse ligne des glaces, là où les poussières sont entourées d’une gangue de glace d’eau et d’autres composés volatils gelés comme le monoxyde de carbone ou le méthane. Il faut donc faire intervenir des migrations planétaires pour expliquer l’existence des très nombreuses Jupiters chaudes détectées par la suite. Mais qui dit migration dit aussi qu’il est possible que certaines exoplanètes ont pu être avalées par leurs étoiles hôtes, peut-être très tôt après leur formation. On se demande d’ailleurs si le jeune Soleil n’aurait pas détruit de cette manière plusieurs superterres.


Le Système solaire est un laboratoire pour étudier la formation des planètes géantes et l'origine de la vie que l'on peut utiliser conjointement avec le reste de l'Univers, observable dans le même but. MOJO : Modeling the Origin of JOvian planets, c'est-à-dire modélisation de l'origine des planètes joviennes, est un projet de recherche qui a donné lieu à une série de vidéos présentant la théorie de l'origine du Système solaire, et en particulier des géantes gazeuses par deux spécialistes réputés, Alessandro...

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