Laser, voile solaire et tardigrades : un projet fou de conquête des étoiles

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NASA

Une équipe de scientifiques envisage de propulser vers les étoiles des tardigrades, animaux microscopiques ultra-résistants, à une vitesse s’approchant de celle de la lumière. 

Depuis qu’il a été reconnu comme l’un des animaux les plus résistants de la création, le tardigrade , petit arthropode de quelques dixièmes de millimètres, a été soumis aux pires supplices : cuit à 150°C, gelé à −272, privé d’eau et de nourriture, irradié, pressurisé, exposé au vide spatial et on en passe. A chaque fois, cet organisme extrêmophile a triomphé avec flegme de ces épreuves, notamment grâce à son étonnante capacité à se plonger dans une léthargie profonde, semblable à la mort, pendant des périodes pouvant dépasser 30 ans.

Mais, cette fois, c’est une aventure sans précédent qui attend ces tardigrades qui ont élevé la résilience au rang des beaux-arts. Dans un article publié par la revue Acta Astronautica, des scientifiques de l’université de Californie-Santa Barbara prévoient de les transformer en astronautes et de les envoyer bien au-delà du système solaire, vers les étoiles lointaines. Pour cela, ils comptent, sur le Projet Starlight, développé depuis 2015 par ces mêmes scientifiques avec le soutien financier de la Nasa : il consiste à diriger depuis la Terre un faisceau laser sur un vaisseau équipé d’une voile solaire à une vitesse pouvant atteindre en théorie 20 à 30% de celle de la lumière, sans qu’il soit nécessaire d’emporter la moindre goutte de carburant.

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Pour expérimenter ce projet, ils envisagent de placer des tardigrades sur des petites plateformes, équipées de circuits intégrés, larges comme la paume de la main. Grâce au laser et à sa voile solaire, ce mini-vaisseau spatial sera ensuite lancé dans le cosmos à plus de 150 000 millions de kilomètres par heure ! «Jamais un objet macroscopique n’a été propulsé à une vitesse se(...)


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