L'ADN raconte l'évolution humaine au Moyen-Orient

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La morphologie des restes fossiles au sein de la lignée humaine permet de comprendre de nombreuses étapes ayant eu lieu au cours de l'évolution de l'Homme. La forme du bassin, la position du foramen magnum (trou occipital), les proportions des membres antérieurs et postérieurs ainsi que la morphologie du larynx et de la mandibule permettent encore aujourd'hui d'attribuer un spécimen à l'une ou l'autre des espèces d'hominines précédemment définies.

Les méthodes d'analyse d'ADN ancien mises au point au cours des dernières décennies sont de plus en plus accessibles pour de nombreux laboratoires. Des analyses ADN font l'objet d'une nouvelle étude parue dans la revue Cell qui reporte les résultats de l'examen de 137 génomes dans huit populations humaines du Moyen-Orient.

Huit populations ont été échantillonnées à travers le Moyen-Orient et ont permis d'analyser 137 génomes. © Almarri et al., 2021
Huit populations ont été échantillonnées à travers le Moyen-Orient et ont permis d'analyser 137 génomes. © Almarri et al., 2021

Le Moyen-Orient constitue en effet une région trop peu étudiée dans ce domaine au regard de son importance pour la compréhension des migrations humaines. Ce territoire est en effet situé entre l'Afrique, l'Europe et l'Asie, et y ont été découverts certains des premiers fossiles d'humains sortis d'Afrique (dont l'un est daté d'il y a au moins 177 millions d'années au Proche-Orient) et des outils et traces de pas attribués à l'Homme qui remontent à 120 millions d'années environ.

Une histoire de changement climatique et de migrations

Les résultats de la publication montrent tout d'abord que les populations actuelles du Moyen-Orient proviennent de celle qui est sortie d'Afrique, il y a 50.000 à 60.000 ans. Les auteurs de l'étude indiquent que les populations d'Arabie saoudite, du Yémen et des Émirats arabes unis ont connu une chute démographique il y a environ 6.000 ans. Celle-ci coïncide avec un changement climatique dans la région qui a entraîné une transition depuis un environnement humide et « vert » vers un désert de sable sec. Cette sécheresse intense pourrait de plus être à...

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