L'ADN des loups terribles révèle les secrets de leur évolution

·2 min de lecture

Une équipe internationale a pour la première fois pu analyser le génome de plusieurs spécimens de loups terribles, des loups géants qui se sont éteints il y a plus de 10.000 ans.

Les loups terribles (Canis dirus), célèbres pour leur imposant gabarit, se sont séparés des autres canidés il y a six millions d'années, révèle une étude publiée le 13 janvier 2021 dans la prestigieuse revue Nature.

"Des loups géants rôdant dans des paysages gelés et sombres"

L'espèce Canis dirus ("dirus" que l'on peut traduire par "sinistre", "effrayant" ou encore "terrible") s'est éteinte il y a 13.000 ans. Ce canidé aura été l'un des plus redoutables en Amérique durant le Pléistocène. Il était notamment capable de s'attaquer à des bisons. Le Dr Kieren Mitchell, membre d'une équipe de 49 chercheurs provenant de neuf pays, remarque : "Les loups terribles sont parfois décrits comme des créatures mythiques - des loups géants rôdant dans des paysages gelés et sombres - mais la réalité s'avère encore plus intéressante". Cette équipe de recherche a pu séquencer pour la première fois l'ADN de cinq fossiles de loups terribles, vieux de plus de 50.000 ans et provenant du Wyoming, de l'Idaho, de l'Ohio et du Tennessee. Des études antérieures, basées uniquement sur la morphologie de cette espèce, avaient conduit les chercheurs à penser qu'elle était proche de Canis lupus, le loup gris. L'analyse génétique révèle quant à elle une tout autre histoire.

Pas de traces de croisement entre loups terribles et loups gris

Première constatation : contrairement à d'autres espèces de canidés qui ont migré entre l'Amérique du Nord et l'Eurasie, les loups terribles sont toujours restés sur leur terre natale, y évoluant durant des millions d'années. Autre constatation : alors qu'ils ont côtoyé des coyotes et des loups gris en Amérique du Nord pendant au moins 10.000 ans avant leur extinction, aucun croisement n'a visiblement eu lieu. "Au lieu d'être étroitement liés à d'autres canidés nord-américains, comme les loups gris et les coyotes, nous avons découvert que les loups terribles représentent une branche qui s'est séparée des autres il y a des millions d'années, représentant le dernier me[...]

Lire la suite sur sciencesetavenir.fr

A lire aussi