L’Exploratorium : les héros de la mythologie hantent nos cartes pour l’éternité

Si les cartes nous servent à repérer des lieux, nous oublions souvent qu’elles sont également de formidables archives des croyances de nos ancêtres, car les noms de nombreuses villes, mais surtout la toponymie de la plupart des fleuves, îles, continents ou mers sont l’héritage des contes de la mythologie antique. Lorsque nous lisons les noms d’Europe, d’Asie et de Libye par exemple, sans le savoir, nous faisons référence à d’anciens dieux ou héros grecs et romains. Chaque partie du monde est ainsi habitée par ces légendes, construites par les différents peuples de l’Antiquité et désormais gravées à tout jamais sur nos planisphères.

Des dieux sur Terre et dans le ciel

Mais pourquoi ce besoin de nommer certains lieux du nom d’un héros ou d’un dieu ? Il ne faut pas oublier que, pour nos ancêtres de l’Antiquité, la nature était peuplée de phénomènes étranges et inexplicables. Pas étonnant d’attribuer dans ce cas des noms de surhommes à des régions particulières, et en premier lieu, à la voûte céleste !

Car le ciel est certainement le premier endroit où l’on retrouve de nombreux personnages de la mythologie grecque ou romaine. Le nom même de la Terre en est tiré. Terra est ainsi une déesse romaine. Son union avec Uranus, le dieu du ciel, donne naissance à divers êtres fantastiques, dont Saturne, dieu du blé et de la fertilité. Toutes les planètes du Système solaire font ainsi référence à une divinité. De nombreuses constellations également ont été nommées en lien avec un élément mythologique, le schéma des étoiles rappelant à nos ancêtres certains êtres légendaires. Par exemple, la constellation de l’Aigle fait ainsi référence à l’oiseau de Zeus, celle du Capricorne à la chèvre qui lui donna son lait alors qu’il était bébé.

Atlas portant le monde. © Guercino, Wikimedia Commons, domaine public
Atlas portant le monde. © Guercino, Wikimedia Commons, domaine public

Honorer les héros et s’assurer la protection des dieux

Mais revenons sur Terre. Il est clair que certains lieux ont été nommés pour honorer directement une divinité ou un héros,...

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