L’astéroïde qui a tué les dinosaures nous éclaire sur l’apparition de la vie sur Terre

Nathalie Mayer, Journaliste

Au Mexique, le cratère de Chicxulub est le témoin d’un cataclysme qui a frappé notre Terre. L’impact s’est produit il y a quelque 65 millions d’années… marquant la fin du règne des dinosaures sur notre Planète. Une nouvelle étude montre aujourd’hui que le cratère pourrait avoir abrité un vaste système hydrothermal persistant. De quoi imaginer que de puissants impacts survenus plus tôt dans l’histoire de la Terre pourraient avoir été le creuset d’une vie microbienne précoce sur notre Planète.

Il y a quelques années déjà, des chercheurs du Lunar and Planetary Institute (États-Unis) avaient observé sur place, des couches de roche portant des signes de l’impact, et traversées ensuite par des veines de nouveaux minéraux. Ils avaient suggéré que des fluides chauds avaient circulé sous Chicxulub.

En 2016, les chercheurs ont foré le cratère de 180 kilomètres de diamètre sur une profondeur de plus d’un kilomètre sous le plancher océanique. Et les échantillons de roche qu’ils ont remontés témoignent des modifications thermiques et chimiques subies à l’époque par la croûte terrestre. Ils montrent que le cratère abritait un vaste système hydrothermal qui a affecté plus de 100.000 km3 de croûte terrestre.

Une coupe transversale du système hydrothermal identifié par des chercheurs du Lunar and Planetary Institute (États-Unis) du côté du cratère de Chicxulub (Mexique). On y découvre le parcours de l’eau chauffée par des poches de magma générées par l’impact de l’astéroïde et les zones susceptibles d’abriter une vie microbienne. © Victor O. Leshyk, Lunar and Planetary Institute

Un système hydrothermal vaste et persistant

L’équipe a trouvé des preuves que les rivières d’eau souterraine étaient chauffées entre 300 et 400 °C et étaient remontées vers la limite entre le fond du cratère d’impact et le fond de la mer du Yucatán. L’eau chaude ruisselait autour des bords d’un bassin d’environ 3 kilomètres d’épaisseur de magma généré par l’impact, percolait à travers...

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