L'armée américaine veut tester une théorie folle pour envoyer une fusée dans l'espace sans carburant

Gregory Rozieres
L'armée américaine veut tester une théorie folle pour envoyer une fusée dans l'espace sans carburant (photo d'illustration : une classique fusée Falcon 9 de SpaceX)

ESPACE - Aussi impressionnants soient les engins imaginés par Elon Musk, ils sont en réalité très proches de ce que l'on fait depuis les premières fusées des années 60. Certes, elles ont maintes fois été améliorées, notamment en termes de réutilisation, de rentabilité, d'efficacité et de sécurité. Mais le fonctionnement est toujours un peu le même.

Pour envoyer quelque chose dans l'espace, il faut utiliser énormément de carburant. Le physicien Mike McCulloch, de l'université de Plymouth, aimerait changer cela, et vient d'obtenir 1,3 million de dollars de la Darpa, l'agence de recherche de l'armée américaine, pour tenter de mettre au point un mode de propulsion qui n'a pas besoin de carburant, rapporte Earthsky.

Pour résumer en deux mots son concept "d'inertie quantifiée", le chercheur se demande si la lumière ne pourrait pas être transformée en poussée, sans avoir besoin de brûler du carburant, ce que font les moteurs actuels. Pour confirmer ou infirmer sa théorie, McCulloch va passer 4 ans à la perfectionner et à la tester via des expérimentations dans des laboratoires allemands et espagnols.

Une force qui expliquerait la rotation des galaxies

Le physicien développe sa théorie de l'inertie quantifiée depuis plus de 10 ans. Normalement, l'inertie, c'est le fait que dans le vide spatial, un corps lancé avec une certaine force va conserver sa vitesse indéfiniment, sauf s'il rencontre un obstacle. On ne sait pas trop pourquoi, au demeurant.

Pour faire très simple, selon McCulloch, cette vitesse constante est en réalité due à une interaction entre l'objet en mouvement et les "radiations Unruh", un phénomène quantique prédit, mais jamais encore observé. En gros, si ces radiations sont partout et en tout sens, elles agissent différemment en fonction du mouvement d'un objet.

Ainsi "un objet peut être poussé par une des radiations Unruh d'intensité différentes dans l'espace, de la même manière qu'un navire peut être poussé vers un quai car il y a plus de vagues...

Retrouvez cet article sur le Huffington Post