Ce jeune astronome recrée des nébuleuses en laboratoire

Emma Hollen, Journaliste scientifique

Ben Musci, de l'Institut de technologie de l’État de Géorgie, est le créateur d'un étonnant appareil capable de reproduire sur Terre les motifs si caractéristiques des nébuleuses issues de supernovas. Sa machine « fait deux mètres de haut et ressemble à une grande part de pizza d'un mètre vingt de large au sommet ». En dépit de ses dimensions honorables, la machine en forme de triangle renversé est à peine plus épaisse qu'une porte. Une détonation au niveau de la pointe crée une onde de choc qui voyage vers le haut de l'appareil, traversant deux couches de gaz et les amenant à se mélanger. Les motifs turbulents qui en résultent sont illuminés par un faisceau laser traversant tandis qu'une caméra en capture la beauté.

« Nous passons soudainement d'une chambre immobile à une petite supernova. Beaucoup de travail a été nécessaire pour trouver comment contenir le choc, tout en le rendant réaliste au niveau de l'interface gazeuse, dans la fenêtre de visualisation », commente Davesh Ranjan, en tête de l'étude dont les résultats ont été publiés dans The Astrophysical Journal. Ben Musci complète : « Le plus difficile a été de corriger les artefacts qui ne font pas partie de la physique des supernovas. J'ai passé un an à me débarrasser de choses comme une onde de choc parasite, rebondissant contre les parois de la chambre, ou une fuite d'air. […] J'ai également dû m'assurer que la gravité, le rayonnement de fond et la température ne ruinaient pas l'expérience. »

La machine créée par Ben Musci pour reproduire les motifs caractéristiques des nébuleuses. © Ben Musci, Georgia Tech

Explosion artistique

Nombre de nébuleuses sont les vestiges de supernovas, l'explosion simultanée des différentes couches de gaz qui forment une étoile. C'est le mélange de ces éléments qui donne naissance aux splendides motifs que l'on peut observer au télescope. « Vers l'extérieur, les gaz ont une densité faible, et une densité élevée vers l'intérieur ; à l'intérieur de l'astre, la densité commence à...

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