Irruption dans un chaudron bouillonnant où naissent des étoiles

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Westerlund 2. C’est un amas stellaire de la Voie lactée. Un amas géant situé en direction de la constellation de la Carène, à quelque 20.000 années-lumière de la Terre. Il est constitué de 3.000 étoiles âgées de seulement deux millions d’années. Parmi elles, des étoiles extrêmement chaudes et brillantes. Il y a même l’une des étoiles les plus massives jamais observées : WR 20a et ses 83 masses solaires.

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Des chercheurs de l’université du Maryland (États-Unis) viennent, pour la première fois, d’obtenir une image haute résolution de l'amas Westerlund 2. Elle montre que cet amas ouvert est entouré d’une bulle de gaz. Une seule bulle de gaz. Et non deux comme les astronomes le supposaient jusqu’alors.

« Lorsque des étoiles massives se forment, elles éjectent des protons, des électrons et des atomes de métaux lourds de manière beaucoup plus puissante que lorsqu’une étoile semblable à notre Soleil se forme, explique Maitraiyee Tiwari, astronomie à l'Université du Maryland, dans un communiqué. Ces éjections forment ce que les chercheurs appellent les vents stellaires, et les vents stellaires extrêmes sont capables de souffler et de constituer des bulles dans les nuages ​​​de gaz froids et denses environnants ».

Les chercheurs de l’université du Maryland (Etats-Unis) ont étudié l’amas Westerlund 2 grâce à l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge alias Sofia, un télescope embarqué à bord d’un 747. © Carla Thomas, Nasa
Les chercheurs de l’université du Maryland (Etats-Unis) ont étudié l’amas Westerlund 2 grâce à l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge alias Sofia, un télescope embarqué à bord d’un 747. © Carla Thomas, Nasa

Toujours des étoiles en formation

Comme dans un chaudron bouillonnant, les bulles qui entourent les amas d’étoiles se mêlent aux gaz environnants. De quoi rendre leur observation difficile. Les...

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