Indestructibles les tardigrades ? Des chercheurs les transforment en projectiles pour évaluer leur résistance

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Pour évaluer la capacité des tardigrades à s'écraser sur un territoire extraterrestre et à y survivre, des chercheurs les ont chargés dans un canon et les ont propulsés à très grande vitesse.

Indestructibles les tardigrades ? Il a été établi que ces êtres minuscules sont capables de survivre dans des conditions extrêmes (températures, radiations, vide spatial). Pourtant, dans une nouvelle étude, deux chercheurs de l'Université de Kent doutent que ces organismes puissent survivre facilement à un impact sur la Lune.

Les tardigrades peuvent-ils être des vecteurs de panspermie ?

C'était le 11 avril 2019 : la sonde Bereshit s'écrasait sur la surface de la Lune lors de la phase d'atterrissage. Une étonnante révélation était faite ensuite : la capsule contenait, entre autre, . Ces organismes, mesurant entre 100 et 1.000 micromètres et vivant normalement dans l'eau douce, se sont donc crashés sur la Lune en même temps que la sonde. Une question restait alors en suspens : ont-ils survécu ? Il n'y avait heureusement aucun risque qu'ils puissent coloniser l'astre sélène, les conditions là-bas les empêchant de sortir de leur stase mais la question de la panspermie, c'est-à-dire de la possibilité que ces créatures puissent coloniser un nouvel environnement hors de la Terre grâce à un voyage spatial, s'est malgré tout posée. "J'étais très curieuse, a expliqué Alejandra Traspas, co-auteure de la nouvelle étude, à . Je voulais savoir s'ils avaient survécu".

Un déroulement naturel pour la théorie de la panspermie impliquerait par exemple l'éjection de roches abritant des organismes hors de la planète ainsi que l'atterrissage de ces roches dans une région extraterrestre. "L'éjection et l'arrivée impliquent des accélérations et des chocs", soulignent Alejandra Traspas Et Mark Burchell dans la nouvelle étude publiée le 11 mai 2021 dans la revue . Et d'ajouter : "La dernière étape à elle seule, l'impact sur une nouvelle destination, implique généralement un choc à des vitesses mesurées en kilomètres par seconde, et les pressions qui en résultent sont de l'ordre de dizaines de gigapascals, voire plus". Pour tester de manière contrôlée la réponse de tardigrades à de tels chocs[...]

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