Impressionnant : des cordes magnétiques géantes dans le halo d’une galaxie

Nathalie Mayer, Journaliste

NGC 4631 est une galaxie spirale située à quelque 25 millions d’années-lumière de notre Terre. Une galaxie que les astronomes surnomment, la galaxie de la baleine. Elle nous apparaît par la tranche, nous montrant ainsi l’un des plus grands halos gazeux que les chercheurs connaissent. Et une équipe internationale dévoile aujourd’hui une image incroyable de cette galaxie. Une image qui montre comme des cordes de champ magnétique passant sous et sur le disque galactique.

Cette image impressionnante a été obtenue en combinant différentes données recueillies par le radiotélescope Karl G. Jansky Very Large Array (États-Unis). Placé dans des configurations différentes, il a en effet permis d’accéder d’une part aux grandes structures de la galaxie et d’autre part à des détails beaucoup plus fins. Et les ondes radio émises naturellement par NGC 4631 ont été analysées pour révéler ensuite des informations sur les champs magnétiques. Le travail des astronomes montre bien un champ qui, d’une part, pointe dans notre direction (en vert) et d’autre part, se dirige vers l’arrière (en bleu). Un phénomène qui n’avait encore jamais été observé auparavant dans le halo d’une galaxie. Cette technique devrait désormais pouvoir être appliquée à d’autres galaxies et aider à mieux comprendre la nature des champs magnétiques qui les habitent.

Cette image montre bien, en rose, le disque des étoiles de NGC 4631 et en vert et bleu, les cordes magnétiques qui s’étendent au-delà de ce disque, jusque dans le halo de la galaxie. © Continuum HAlos in Nearby Galaxies - an EVLA Survey

Un effet dynamo

« C’est la première fois que nous détectons clairement ce que les astronomes appellent des champs magnétiques cohérents et à grande échelle dans le halo d’une galaxie spirale. Les lignes de champs sont alignées sur des distances supérieures au millier d’années-lumière », précise Marita Krause, du Max Planck Institute (Allemagne).

Selon les chercheurs, ce champ magnétique est généré par effet dynamo. Sans...

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