Un immense volcan sous-marin est en train de se former à Mayotte

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L’île de Mayotte et plus généralement tout l’archipel des Comores sont d’origine volcanique. Localisées au nord-ouest de Madagascar, dans l’océan Indien, ces petites îles se sont formées par une série d’éruptions volcaniques qui a débuté il y a 11 millions d’années.

Mayotte : le calme avant la tempête

L’origine de cette activité volcanique est encore mal comprise. Elle semblerait être associée à la remontée d’un panache mantellique chaud, peut-être en lien avec le super-panache africain. Une interaction avec des mécanismes tectoniques, comme de multiples systèmes de fracture, n’est cependant pas à exclure.

L’éruption volcanique la plus récente sur l’île de Mayotte remonte à 4 ou 6.000 ans. Aucune trace d’activité magmatique n’avait été relevée depuis et la région n’était d’ailleurs pas considérée comme à risque sismique ou volcanique.

Tout a changé le 10 mai 2018 avec une série de forts séismes à l’est de Mayotte. Dans les mois qui ont suivi, plus de 11.000 tremblements de terre ont ainsi été enregistrés, certains atteignant une magnitude (Mw) de 5,9. Un phénomène inédit pour l’archipel des Comores !

Une gigantesque éruption en cours à l’abri des regards

Les scientifiques se sont donc intéressés de plus près à ces manifestations sismiques. Lors d’une campagne de mesures géophysiques au large de Mayotte (MAYOBS1) en mai 2019, les chercheurs ont alors fait une découverte de taille. Les données des échosondeurs ont en effet révélé la présence d’un nouvel édifice volcanique haut de 820 mètres, situé à 50 kilomètres à l’est de Mayotte et dont la base se situe sur le plancher océanique, à 3.300 mètres de profondeur. La comparaison avec des données plus anciennes montre qu’en 2014 ce volcan n’existait pas, le fond océanique à cet endroit était totalement plat.

À partir du mois de mai 2018, un volcan a ainsi grandi à l’abri des regards sur le flanc sous-marin de l’île de Mayotte. En mai 2019, son sommet se situait à 2.580 mètres sous la surface de l’océan.

Morpho-bathymétrie de...
Morpho-bathymétrie de...

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