Hubble : un héritage scientifique considérable !

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The Conversation
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La popularité du télescope spatial Hubble (HST pour Hubble Space Telescope) ne tient pas tant à ses succès scientifiques qu’aux prodigieuses images de l’Univers qu’il nous a révélées, et qui ont fait rêver plus d’une génération. On se rappellera de la Grande Nébuleuse d’Orion (objets de Messier M42 et M43), des fameux « Piliers de la Création » (image ci-dessous) de la Nébuleuse de l’Aigle (M16), de la nébuleuse du Crabe (M1), rémanent de la supernova de 1054, ou plus récemment, de l’étoile géante AG Car, pour n’en citer que quelques-uns. Sans oublier les amas de galaxies avec effet de lentilles gravitationnelles (comme Abell 1703 ou Abell 2218), ou encore le champ ultra-profond révélant les plus anciennes galaxies connues.

Ces remarquables images ne doivent pas faire oublier les grandes avancées scientifiques obtenues grâce aux instruments du HST parmi lesquelles celle de déterminer précisément la constante de Hubble, d’où le télescope spatial tire son nom. Ce paramètre, qui décrit l’expansion de l’Univers, a pu être mesuré précisément par le HST grâce aux observations dans des galaxies lointaines des étoiles remarquables que sont les Céphéides et les supernovae. Mais le HST a conduit à bien d’autres avancées scientifiques majeures.

Pourquoi observer depuis l’espace ?

L’atmosphère terrestre ne permet pas d’obtenir des images nettes des astres à cause de la turbulence qui l’agite, une conséquence des vents d’altitude et des inhomogénéités thermiques. Pour remédier à cela, deux solutions s’offrent aux astronomes : soit placer le télescope au-dessus de l’atmosphère terrestre, soit compenser la turbulence atmosphérique par la technique d’optique adaptative (c’est le cas pour plusieurs instruments installés sur le Very Large Telescope de l’Observatoire européen austral installé dans le désert d’Atacama au Chili). C’est la première solution qui sera par contre utilisée pour le HST.

Les Piliers de la Création dans la Nébuleuse de l'Aigle (M 16). © Nasa, ESA/Hubble, HST,...
Les Piliers de la Création dans la Nébuleuse de l'Aigle (M 16). © Nasa, ESA/Hubble, HST,...

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