Quelle heure est-il sur Saturne ? La Nasa a enfin la réponse

Gregory Rozieres
Les anneaux de Saturne ont permis de déterminer la durée d'un jour saturnien. (photo: Jupiter capturée par la sonde Cassini.

ESPACE - Saturne est une planète magnifique, mais également pleine de mystère. Comme c'est une géante gazeuse à l'atmosphère très mouvante, il est difficile de savoir combien de temps dure un jour saturnien. Mais des chercheurs américains pensent avoir résolu le problème en analysant les anneaux de Saturne.

La planète mettrait 10 heures, 33 minutes et 38 secondes pour effectuer une rotation complète sur elle-même (elle orbite dans l'espace autour du Soleil en 29 ans). Pour arriver à ce résultat, les scientifiques ont analysé les données récoltées par la sonde Cassini, rapporte la Nasa ce vendredi 18 janvier. L'étude a été publiée la veille, dans la revue Astrophysical Journal, en même temps qu'une autre analyse affirmant que les anneaux de Saturne sont plus jeunes que prévu.

Pour trouver la durée du jour saturnien, les chercheurs ont donc analysé de petites vagues dans les anneaux de la planète. Pourquoi? Car depuis les années 80, des chercheurs avaient calculé très théoriquement que ces vagues pourraient permettre d'analyser le coeur solide, rocheux, de Saturne. Un peu comme fonctionne un sismomètre, qui va "écouter" le coeur d'une planète et permet de déceler des tremblements de terre.

Les anneaux de Saturne capturés par la sonde Cassini de la Nasa

Une rotation plus rapide

Grâce à ces vagues dans les anneaux, provoquées par les mouvements à l'intérieur de Saturne, les chercheurs ont réussi à simuler la composition et les mouvements du coeur de la planète. Et, donc, sa rotation, qui est plus rapide que la précédente estimation.

En 1981, grâce à la sonde Voyager, des chercheurs avaient déduit que Saturne tournait sur elle-même en 10 heures, 39 minutes et 24 secondes. Le problème, c'est que ce calcul se basait sur le champ magnétique de la géante gazeuse. D'habitude, ce champ ne tourne pas exactement sur le même axe que la planète. Il suffit d'analyser son déplacement pour en déduire la période de rotation. Mais pour Saturne, les choses sont plus compliquées: la rotation du champ magnétique est parfaitement alignée (ou...

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