Halloween à Séoul : une bousculade fait au moins 153 morts

EDITORS NOTE: Graphic content / Police stand guard to restrict access to the alley where a Halloween stampede took place in the neighbourhood of Itaewon in Seoul on October 30, 2022. - More than 140 people were killed on October 29 and some 150 were injured in a horrific stampede in central Seoul when a large crowd celebrating Halloween crammed into a narrow street, officials said. (Photo by Anthony WALLACE / AFP)
ANTHONY WALLACE / AFP EDITORS NOTE: Graphic content / Police stand guard to restrict access to the alley where a Halloween stampede took place in the neighbourhood of Itaewon in Seoul on October 30, 2022. - More than 140 people were killed on October 29 and some 150 were injured in a horrific stampede in central Seoul when a large crowd celebrating Halloween crammed into a narrow street, officials said. (Photo by Anthony WALLACE / AFP)

COREE DU SUD - Le président sud-coréen Yoon Suk-yeol a promis ce dimanche 30 octobre une enquête « rigoureuse » sur la bousculade qui a fait au moins 151 morts la veille au soir dans le centre de Séoul, où des dizaines de milliers de fêtards pour la plupart très jeunes célébraient Halloween pour la première fois après la pandémie.

Déplorant « une tragédie et un désastre qui ne devraient pas s’être produits », M. Yoon a promis que son gouvernement enquêterait « rigoureusement » pour déterminer les causes de la catastrophe, une des plus graves de l’histoire récente de la Corée du Sud, et s’assurer qu’elle « ne se reproduise plus ».

« J’ai le cœur lourd et il m’est difficile de contenir mon chagrin », a ajouté dans une adresse télévisée le chef de l’État, qui s’est rendu dimanche matin sur le lieu du drame, vêtu du blouson vert des secours d’urgence, et a décrété le deuil national.

Corps alignés sur le trottoir sous des couvertures ou autres linceuls de fortune, massages cardiaques pratiqués dans la rue par des passants à la demande des pompiers débordés, personnes déguisées ou en tenue de soirée courant dans la panique : la nuit a viré au cauchemar à Itaewon, quartier situé près d’une ancienne base militaire américaine et connu pour son atmosphère cosmopolite, ses bars et ses lieux de fête en tout genre dans un dédale d’étroites ruelles.

« Les gens étaient les uns sur les autres »

« Mon ami m’a dit : il y a quelque chose de terrible qui se passe dehors », a raconté Jeon Ga-eul, 30 ans, qui buvait un verre dans un bar au moment du drame. « Je lui ai répondu : mais qu’est-ce que tu racontes ? Je suis sorti pour voir, et j’ai vu des gens qui faisaient des massages cardiorespiratoires ».

L’accident s’est produit samedi vers 22 h 00 (13 h 00 GMT) près de l’hôtel Hamilton, situé sur une avenue principale entourée de ruelles en pente raide. Le mouvement de foule, dont on ignore pour le moment ce qui l’a déclenché, a fait au moins 151 morts, dont 19 étrangers de diverses nationalités, 97 femmes et 54 hommes, ont indiqué les pompiers à l’AFP. Ils ont ajouté que la catastrophe avait fait 89 blessés.

Parmi les étrangers tués figurent des personnes originaires d’Iran, de Chine, d’Ouzbékistan et de Norvège, selon l’agence Yonhap. Deux Russes figurent aussi parmi les morts, selon l’agence Tass. Les autorités de Séoul ont par ailleurs fait état de 355 personnes manquantes tôt dimanche matin.

« Les gens étaient les uns sur les autres comme dans une tombe. Certains perdaient connaissance progressivement, d’autres étaient manifestement morts », a déclaré un témoin non-identifié à Yonhap.

Au moins 100 000 jeunes venus faire la fête

Lee Beom-suk, un médecin qui a administré des premiers soins aux victimes, a décrit des scènes de chaos et d’horreur. « Lorsque j’ai tenté pour la première fois de pratiquer un massage cardiaque, il y avait deux victimes allongées sur le trottoir. Mais peu après le nombre a explosé », a-t-il raconté à la chaîne de télévision YTN.

« De nombreux passants sont venus nous aider à pratiquer des massages cardiaques », a-t-il poursuivi. « C’est difficile à décrire avec des mots (...) Beaucoup de victimes avaient le visage pâle. Je ne pouvais pas prendre leur pouls ou contrôler leur respiration, et beaucoup d’entre elles avaient le nez en sang ».

Une vidéo partagée sur Twitter par une internaute déclarant s’être trouvée à Itaewon au moment du drame montre des centaines de personnes, beaucoup en tenue de cowboy, de pirate ou autres accoutrements, dans une rue bordée de bars. La scène, calme au départ, tourne brusquement à la confusion. Les passants sont poussés et tombent les uns sur les autres entre hurlements et panique. Une femme jure en anglais : « Oh mon Dieu ! Oh mon Dieu ! »

Environ 100 000 personnes, selon les estimations des médias, étaient venues à Itaewon pour cette fête de Halloween, la première à Séoul depuis le début de la pandémie de Covid-19.

« Un triste jour pour la Corée du Sud »

« L’importance de la foule attendue à Itaewon n’était pas très différente des années précédentes, donc je pense que le personnel déployé l’a été à une échelle similaire à avant », a déclaré le ministre de l’Intérieur Lee Sang-min, ajoutant qu’un « nombre considérable » de policiers se trouvaient au même moment dans un autre quartier de la capitale pour encadrer une grosse manifestation.

De nombreux dirigeants internationaux ont fait part de leur consternation. « Nous pleurons avec le peuple de la République de Corée et adressons nos meilleurs vœux de prompt rétablissement à tous ceux qui ont été blessés », a déclaré dans un communiqué le président américain Joe Biden.

« Je suis terriblement choqué et profondément attristé » par cet accident « qui a pris trop de vies précieuses, y compris celles de jeunes gens qui avaient l’avenir devant eux », a déclaré pour sa part le Premier ministre japonais Fumio Kishida.

Le président français Emmanuel Macron a exprimé « une pensée émue pour les habitants de Séoul et pour l’ensemble du peuple coréen ». « C’est un triste jour pour la Corée du Sud », a tweeté le chancelier allemand Olaf Scholz.

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