La grippe asiatique de 1957 : histoire d’une pandémie oubliée

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La Chine, une pandémie mondiale et des millions de morts. Le tableau semble familier, et pourtant il se dessine en 1957. À ceci près que la pandémie d’alors n’a pas bouleversé le monde. Pourquoi ?

En ce temps-là, ni chauve-souris, ni pangolin. Les origines réelles de la pandémie restent obscures. On évoque seulement des canards sauvages, probablement domiciliés dans les provinces méridionales du Yunnan ou du Guizhou. De Chine, elle gagne Singapour et Hong Kong, avant d’atteindre les États-Unis et l’Europe durant l’été. Bilan très approximatif : entre 1 et 4 millions de morts, selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS).

Souvent bénigne, la maladie se diffuse largement. Les quelques jours de fièvre peuvent toutefois donner lieu à des pneumonies ou des œdèmes pulmonaires et la grippe est particulièrement dangereuse pour les femmes enceintes et les cardiaques. Elle semble pourtant ignorer les personnes âgées.

Première pandémie de l’après-guerre

En cause ? Une possible immunisation des populations ayant connu la grippe russe des années 1889 et 1890. Il n’empêche. À l’exception des plus de 70 ans, la population mondiale n'avait aucune immunité contre le virus.En France, le bilan officiel, établi par les démographes de l’INED, fait état de 11 899 morts imputables à la grippe pour l’année 1957. Sans doute le chiffre est-il sous-estimé, mais il demeure très éloigné des 100 000 morts qui ont pu être récemment évoqués sur les plateaux télévisés au sujet de cette pandémie....

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