Grêlons : quelle taille maximale peuvent-ils atteindre ?

University of Pennsylvania

"Quelle taille maximale les grêlons peuvent-ils atteindre ?", nous demande un lecteur sur notre page Facebook. C'est notre question de la semaine.

"Quelle taille peut atteindre un grêlon ?", nous demande Jean-Christophe Solomiac sur notre page . C'est notre Question de la semaine. Pour y répondre, (re)découvrez notre article ci-dessous paru en mai 2020 et évoquant la taille du plus gros grêlon du monde connu : 23 centimètres, soit la taille d'un ballon de volley !

Un événement extrême rare

Le 8 février 2018, les 56.000 habitants de Villa Carlos Paz dans la province de Cordoba, au centre de l’Argentine, ont littéralement vu le ciel leur tomber sur la tête. D’énormes grêlons se sont fracassés dans les rues, détruisant des voitures, brisant des toits. Des milliers de kilomètres plus au nord, Matthew Kumjian, chercheur au département de météorologie et de sciences atmosphériques de l’université de l’État de Pennsylvanie (États-Unis), y a vu une opportunité.

Il est très rare que ce genre d’événement extrême se déroule avec autant de témoins. Une dizaine de ces énormes orages seulement ont été répertoriés depuis le début du siècle aux États-Unis et quelques cas ont été reportés en Australie, Chine, Afrique. Les plaines du Midwest sont donc plus coutumières de ces faits, mais elles sont très peu peuplées et il est difficile de connaître leur fréquence et surtout la taille des grêlons. Le appartient à la petite ville de Vivian dans le Dakota du Sud où les habitants ont pu récupérer des blocs de glace de 20 centimètres de long. L’événement extrême a été suivi par satellite. Trois cellules orageuses se sont fondues ce jour-là pour n’en former qu’une.

Que s’est-il donc passé en Argentine ? Matthew Kumjian et son équipe ont mené l’enquête et leur article a été publié dans la revue (AMS).

Une vidéo ahurissante d'une chute de grêlons géants

Les chercheurs ont recueilli des témoignages stupéfiants et des vidéos ahurissantes (comme celle ci-dessous). Des gros blocs s’écrasent sur le bitume, projetant sur plusieurs mètres des échardes de glace, ou s’enfoncent dans les carrosseries. L’un des témoins raconte ainsi qu’un grêlon[...]

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