Quand des glaciers recouvraient la Namibie

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Les fjords sont généralement caractérisés par des vallées étroites aux falaises élevées incisant la côte, envahies par la mer. Ils marquent le paysage littoral des pays situés dans les hautes latitudes, comme la Norvège, témoignant de la dernière glaciation qu’a connue la Terre. Ces grandes vallées résultent du travail d’abrasion des glaciers dans le socle continental. Elles représentent donc des sites précieux pour comprendre la dynamique des glaciers durant les grandes périodes de glaciation. Mais ce n’est pas tout. Les fjords sont également des centres de dépôts sédimentaires très importants. De ce fait, ils jouent un rôle majeur pour le stockage du carbone organique et ont donc la capacité d’influencer le climat. Leur étude est donc essentielle pour comprendre l’évolution du climat terrestre au cours des temps géologiques. Cependant, il existe peu d’exemples de fjords datant de l’ère pré-Cénozoïque, qui permettraient d’étudier les glaciations antérieures à la dernière glaciation du Quaternaire ayant modelé les fjords norvégiens. La rareté des paléo-fjords serait à associer à leur morphologie, qui les rend particulièrement sujets à l’érosion.

Des traces d’anciens fjords en Namibie

Cependant, une équipe de chercheurs menée par Pierre Dietrich de l’université de Rennes a découvert tout un réseau de paléo-fjords sur la côte nord-ouest de la Namibie. Ces fjords se sont formés durant l’avant-dernier épisode glaciaire datant de la fin du Paléozoïque. Cette période a duré de -360 à -260 millions d’années, ce qui en fait une glaciation particulièrement longue dans l’histoire de la Terre. À cette époque, la Namibie faisait partie du supercontinent Gondwana. « Il s’agit du premier exemple de fjords fossiles intégralement préservés », explique Pierre Dietrich. « Le paysage désertique du nord de la Namibie est en réalité un paléo-paysage glaciaire ! »

Cette grande vallée aride de Namibie est en fait un ancien fjord datant de la glaciation de la fin du Paléozoïque. © Pierre...
Cette grande vallée aride de Namibie est en fait un ancien fjord datant de la glaciation de la fin du Paléozoïque. © Pierre...

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