La glace du Groenland cache un immense lac ancien

Nathalie Mayer, Journaliste
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Les lacs sous-glaciaires, les scientifiques les connaissent désormais plutôt bien. Ils en ont localisé plusieurs ces dernières années. Le plus grand d’entre eux est le lac Vostok, en Antarctique. Mais cette fois, c’est d’un immense lac ancien et vide d’eau dont nous parlent des chercheurs de l’université de Columbia (États-Unis). Ils l’ont découvert à plus de 1,8 kilomètre de profondeur, sous la calotte nord-ouest du Groenland. C’est la toute première fois qu’une telle caractéristique sous-glaciaire est découverte dans le monde : un lit fossile apparemment formé en l’absence de glace puis totalement recouvert.

Un mystérieux lac sous-glaciaire caché en Antarctique

Le lit de ce lac ancien aurait entre quelques centaines de milliers et des millions d’années. Il pourrait contenir des traces fossiles ou chimiques uniques des climats et de la vie passés de la région. De quoi mieux comprendre comment la calotte glaciaire du Groenland pourrait évoluer dans les années à venir, en lien avec le réchauffement climatique.

C’est dans le cadre de l’opération IceBridge, lancée par la Nasa, que la découverte a été réalisée. Grâce à des instruments aéroportés capables de pénétrer la glace pour lire les signaux jusqu’alors cachés. Et fournir ainsi des images des structures géologiques sous-glaciaires. Un radar a donné une carte topographique révélant des contours d’un bassin lisse, niché dans des roches plus hautes. Des mesures gravimétriques ont montré une densité moindre dans le bassin qu’aux alentours. Des mesures de magnétisme ont aidé à cartographier les profondeurs des sédiments.

Des chercheurs de l’université de Columbia ont découvert, caché sous la glace du Groenland, le lit d’un ancien lac, cerclé de rouge sur cette image. En rouge, les zones d’altitudes plus élevées et en vert, les plus basses. En bleu, les cours d’eau qui alimentaient le lac autrefois. © Paxman et al., EPSL 2020, Université de Columbia
Des chercheurs de l’université de Columbia ont découvert, caché sous la glace du Groenland, le lit d’un ancien lac, cerclé de rouge sur cette image. En rouge, les zones d’altitudes plus élevées et en vert, les plus basses. En bleu, les cours d’eau qui alimentaient le lac autrefois. © Paxman et al., EPSL 2020, Université de Columbia

Forer la glace pour en apprendre plus

Selon ces données, la région...

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