Les galaxies naines autour de la Voie lactée mettent en lumière son passé complexe

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Les scientifiques ayant participé à l’étude se sont basés sur les données recueillies par le satellite Gaïa, de l’Agence spatiale européenne (ESA), conçu pour observer et mesurer les caractéristiques de plus d’un milliard d’objets célestes afin, entre autres, d’améliorer nos connaissances quant à la structure et l’évolution de notre galaxie, la Voie lactée. Réunissant le travail conjoint de 20 pays, la mission a permis la cartographie tridimensionnelle la plus détaillée jamais réalisée à ce jour de notre galaxie.

Gaïa, un satellite pour explorer notre galaxie

On sait désormais que l’espace entourant notre Galaxie n’est pas vide, mais grouille de galaxies naines, de quelques milliers d’étoiles seulement, formant ainsi un sous-groupe local. On compte aujourd’hui une cinquantaine de galaxies naines autour de la Voie lactée, bien qu’elles ne soient pas toutes nécessairement liées gravitationnellement à cette dernière. La plus grande galaxie dont l’orbite autour de la Voie lactée est confirmée est la galaxie naine du Sagittaire.

Le ciel vu par le satellite Gaïa. © ESA, Gaia, DPAC
Le ciel vu par le satellite Gaïa. © ESA, Gaia, DPAC

Des galaxies voisines récemment arrivées aux abords de la Voie lactée

En étudiant les données recueillies par le satellite Gaïa, les scientifiques ont constaté qu’une grande partie de ces galaxies présentaient des moments cinétiques trop importants : autrement dit, la plupart des galaxie naines observées aux abords de la Voie lactée se déplacent beaucoup plus rapidement que les autres objets connus pour être en orbite autour de notre galaxie.

Ces galaxies naines ne seraient pas assez proches de la Voie lactée depuis suffisamment longtemps pour être en interaction gravitationnelle avec elle, amenant les scientifiques à penser qu’elles ne seraient arrivées que récemment dans la zone, il y a moins de deux milliards d’années (l’âge de la Voie lactée est estimé à 13,5 milliards d’années).

Que serait-il arrivé aux premières galaxies satellites ?

On sait désormais qu’au cours de son histoire, la Voie...

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