Les frontières de notre galaxie se précisent

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La Voie lactée appartient à une immense superstructure nommée Laniakea, dont les filaments sont bordés de vastes zones de vides.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir - La Recherche n°891 daté mai 2021.

Une "rivière" de galaxies d'un côté et une bulle de vide de l'autre : voilà ce à quoi ressembleraient les confins de notre galaxie.

La Voie lactée appartient à une communauté de plus de 60 galaxies

Pour comprendre comment les astrophysiciens sont parvenus à dessiner ce paysage, il faut d'abord rappeler que les objets célestes ont un comportement grégaire, réunis par la force de gravité en systèmes de plus en plus massifs et étendus. Notre système solaire est ainsi logé dans l'un des bras de la Voie lactée, un groupe de 200 à 400 milliards d'étoiles tournoyant autour d'un bulbe central. La Voie lactée appartient elle-même à une communauté de plus de 60 galaxies, baptisée le Groupe local. Grâce aux travaux d'une équipe internationale - dont faisait partie l'astrophysicienne française Hélène Courtois - menée par Brent Tully, de l'université de Hawaii, aux États-Unis, on sait depuis 2014 que le Groupe local n'est qu'une composante mineure, avec des milliers d'autres amas galactiques, d'une superstructure nommée Laniakea ( "immense paradis" en hawaiien).

La grande migration des galaxies

Cette superstructure dessine un réseau de filaments connectés, les zones d'intersection abritant des superamas de galaxies. Ces filaments de galaxies et de matière noire - proportionnellement cinq fois plus abondante - se dirigent à la vitesse de 400 à 600 km/s vers une même région de l'espace, sorte de bassin-versant gravitationnel connu sous le nom de Grand Attracteur. En migrant ainsi vers les zones les plus denses, les galaxies laissent derrière elles de vastes régions de plus en plus vides.

En 2019, l'équipe de Brent Tully a cartographié un immense désert cosmique (150 millions d'années-lumière sur 230) bordant la Voie lactée et connu sous le nom de Vide local. Notre galaxie fait partie de la "peau" qui délimite cette immense bulle de vide, appelée Voile local. Les confins de notre galaxie sont ai[...]

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