Le fossile d'une tortue grosse comme une voiture découverte en Amérique du Sud

Céline Deluzarche, Journaliste

Stupendemys geographicus était une tortue d'eau douce géante qui vivait entre 13 et 7 millions d’années avant notre ère au nord de l’Amérique du Sud.

Des paléobiologistes de l’université de Zurich ont découvert au Venezuela et en Colombie la plus grosse carapace de l’espèce jamais retrouvée : 2,4 mètres de long et 3 mètres de large, pour une masse estimée de 1.145 kg, soit 100 fois plus que son plus proche parent actuel, la tortue amazonienne Peltocephalus dumerilianus.

Stupendemys geographicus vivait en Amérique du sud il y a 10 millions d’années. © E.-A. Cadena et al, Science Advances, 2020

L’existence de Stupendemys geographicus est connue depuis 1976, mais les fossiles restent rares et sont souvent en mauvais état. Les restes des spécimens décrits aujourd’hui dans la revue Science Advances apportent de nouveaux éclairages sur son mode de vie. La tortue présente un fort dimorphisme sexuel, les mâles étant dotés de cornes sur leur carapace qui devaient leur servir lors des combats ou des parades nuptiales. Il faut dire que la tortue devait faire face à de redoutables prédateurs qui peuplaient la planète à l’époque, comme le caïman géant Purussaurus, qui pouvait mesurer jusqu’à 10 mètres de long. Des traces de morsures ont d’ailleurs été retrouvées sur les différentes carapaces découvertes. Sa taille énorme devait sûrement lui permettre d’échapper à l’appétit de ces monstres géants. Les chercheurs estiment aussi qu’elle a pu atteindre de telles dimensions grâce à l’environnement favorable, lorsque l’Amérique du Sud disposait de vastes systèmes lacustres.

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