La force du gecko dans une main de robot

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Les propriétés adhésives des pattes du lézard ont été adaptées à un système de doigts préhensibles. Ils permettent d’allier fermeté et précision pour attraper des objets difficiles à saisir.

Une boîte en plastique, un ballon de basket, des œufs crus dans leur boîte, une grappe de raisin… Ces objets ne sont ni lourds, ni énormes, ni difficiles à attraper par un humain. Pour un robot ? C’est plus compliqué. Le laboratoire Biomimetics and Dexterous Manipulation (littéralement : "biomimétisme et manipulation habile") de l’université Stanford aux Etats-Unis a conçu une main robotisée à quatre doigts, de deux phalanges chacun. Elle permet justement de saisir des objets dans un mouvement alliant à la fois précision et fermeté. La plupart du temps, les machines ne sont dotées que d’une seule des deux qualités.

Entre l'humain et le gecko

Appelé FarmHand, le système est présenté dans la revue du 15 décembre 2021, le même numéro où est publié le projet de (un chercheur en génie mécanique participe aux deux projets). Si l’appareil s’inspire de la main humaine, il a été doté, sur sa face interne, . Ce lézard est en effet capable de s’accrocher et de grimper sur tout type de surface, y comprise en se retrouvant complètement à l’envers, grâce à une particularité anatomique : la présence de micro-poils appelés setae. Ceux-ci créent un phénomène connu sous le nom de force de van der Waals reposant sur une interaction électrique entre molécules.

Dix ans sur le robot gecko

Comme le montre la video ci-dessus, la préhension ne peut cependant fonctionner que si les doigts s’appliquent sur l’objet de manière très particulière, très éloignée de la gestuelle humaine. Les phalanges se positionnent toutes bien à plat sur la surface à saisir, avec, en dernier, le bouts des doigts... Ce n'est pas la première fois que ce lézard est une source d'inspiration pour la recherche en robotique. En 2014, l' présentait un robot gecko destiné à partir dans l'espace. Les chercheurs de Stanford responsables de FarmHand travaillent d'ailleurs sur le sujet depuis plus de dix ans. En 2010, le escaladait ainsi des surfaces lisses.

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