Une famille de termites parcourt les océans du monde depuis 50 millions d’années

Une famille de termites s’est répandue dans le monde en traversant les océans sur des radeaux de bois flotté. Au cours des 50 derniers millions d’années, les insectes auraient voyagé par mer plus de 40 fois, montre une analyse phylogénétique.

Certains termites sont d’incroyables marins au long cours, selon . Une analyse de l'ADN des termites de bois sec montre en effet que ces insectes ont traversé les océans au moins 40 fois au cours de leur histoire, probablement en radeau à l'intérieur du bois flotté. Ces voyages étalés sur une cinquantaine de millions d’années leur ont permis de gagner des masses continentales lointaines et d’accélérer l’évolution de leur diversité, estiment Ales Bucek et ses collègues de l'unité de génomique évolutive de l’université d’Okinawa. Les termites ont d’abord probablement mis les voiles accidentellement, voguant à l'intérieur de morceaux de bois emportés par la mer, mais au cours des siècles derniers, ils ont aussi suivi l’expansion humaine via les bateaux.

Une existence largement cachée

Termites de bois sec : cette famille vit et se nourrit dans un seul morceau de bois. © Ales Bucek, université d'Okinawa.

Les termites de bois sec, dites kalotermes, constituent la deuxième plus grande famille de termites, forte de 450 espèces présentes dans les régions tropicales et subtropicales. Elles sont aussi endémiques du pourtour méditerranéen, où une unique espèce, Kalotermes flavicollis, vit en petites colonies et provoque assez peu de dégâts. Contrairement aux termites souterrains (dit reticulitermes ), les kalotermes nichent directement dans le bois qu'ils consomment. La famille est méconnue, car "cette existence largement cachée a rendu ces termites difficiles à collecter, explique Ales Bucek, spécialiste de génomique évolutionnaire à l'Institut des sciences et technologies d'Okinawa, au Japon. Les termites kalotermes sont souvent considérés comme primitifs parce qu'ils se sont séparés des autres termites assez tôt, il y a environ 100 millions d'années, et parce qu'ils semblent former de plus petites colonies".

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Pour acquérir des connaissances globales, les chercheurs ont collecté des centaines d'échantillons de termites de bois sec du mon[...]

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