Explosion "cauchemardesque" au Texas, recherche désespérée de survivants

Les services de secours au Texas cherchaient désespérément jeudi des survivants après une explosion dévastatrice à l'origine indéterminée dans une usine d'engrais qui a fait entre cinq et quinze morts et 160 blessés.

L'énorme déflagration mercredi à 20H00 (01H00 GMT jeudi) dans ce complexe à West, près de la ville de Waco (Etats-Unis, sud), a été si violente qu'elle a soufflé des dizaines d'habitations alentour et a été enregistrée avec la même force qu'un séisme de magnitude 2,1 et ressentie à une distance de 80 km, selon le Centre américain de géophysique (USGS).

L'explosion, apparemment provoquée par un incendie dont l'origine reste inconnue, a projeté une boule de feu de 30 m de diamètre et "c'est comme si une bombe nucléaire avait explosé", a déclaré à CNN Tommy Muska, le maire de West, localité de 2.500 personnes, dont la plus grande partie a été évacuée.

Le gouverneur du Texas Rick Perry a parlé, lors d'une conférence de presse à Austin, d'un "véritable scénario cauchemardesque" pour la bourgade de West, où "toutes les familles sont frappées par cette tragédie".

Explosion dans une usine d'engrais au Texas REUTERS/Mike Stone
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Yahoo Actualités
jeu. 18 avr. 2013 10:00 HAEC
Le bilan s'établit "pour l'instant à entre cinq et quinze" morts, a annoncé dans la matinée le porte-parole de la police locale, le sergent Patrick Swanton, ajoutant que plus de 160 personnes étaient soignées dans trois hôpitaux de la région.

Pour leur enquête, les autorités n'excluent aucune hypothèse.

"Nous ne disons pas qu'il s'agit d'un crime, mais nous n'en savons rien. Ce qui veut dire que jusqu'à ce que nous sachions qu'il s'agit d'un accident industriel, nous travaillerons comme s'il s'agissait d'un crime", a déclaré M. Swanton, trois jours après les attentats de Boston.

Peu après l'explosion de l'usine West Fertilizer, le porte-parole des pompiers Don Yeager avait confié à l'AFP que l'origine en était encore indéterminée mais qu'elle pourrait être due à de l'ammoniac.

Une vingtaine d'heures après le drame, enquêteurs et services de secours étaient à pied d'oeuvre "pour retrouver d'éventuels survivants, des gens blessés, en faisant du porte-à-porte", a expliqué le sergent Swanton, alors que des feux faisaient toujours rage autour de l'usine d'engrais.

"Prières" d'Obama et du pape François

Le président Barack Obama a transmis dans un communiqué ses "prières à la population de West (...) une ville chère aux coeurs de beaucoup de Texans".

Le pape François a aussi appelé à "s'unir avec lui dans la prière" pour les victimes et leurs familles, dans un tweet à ses plus de quatre millions d'abonnés.

West est peuplée à 75% d'habitants d'origine tchèque depuis la fin du 19e siècle et l'ambassadeur de la République tchèque à Washington, Petr Gandalovic, devait s'y rendre, selon son ministère à Prague.

Au total, 80 maisons, un immeuble et une maison de retraite ont été détruits.

Les autorités s'inquiétaient aussi de la qualité de l'air en raison des fumées potentiellement toxiques. L'Aviation civile a instauré une zone d'exclusion aérienne au-dessus de l'usine et la Garde nationale a dépêché une vingtaine d'experts pour traquer un éventuel nuage toxique.

Teresa Wallace et sa nièce ont survécu à l'explosion, mais ont reçu l'ordre d'évacuer peu avant l'aube. "La porte du garage et la cheminée ont implosé, mais nous pensions être tout de même à l'abri, jusqu'à ce que la police vienne frapper à la porte", a raconté Mme Wallace.

Elle et sa nièce ont dû quitter leur domicile à la va-vite et sans argent avant de se réfugier dans un hôtel payé par un voisin solidaire.

Dans la nuit de mercredi à jeudi, la télévision locale KWTX et un responsable hospitalier de Waco avaient évoqué un bilan de 60 à 70 morts, citant le directeur des services d'urgence de West, George Smith.

Accident ou attentat, il survient après le double attentat perpétré lundi sur la ligne d'arrivée du marathon de Boston, qui a fait trois morts et 180 blessés.

Vendredi 19 avril marque également le 20e anniversaire de la fin du siège d'une secte à Waco, qui avait coûté la vie à 76 personnes. Et ce jour est aussi l'anniversaire de l'attentat d'Oklahoma City, qui avait vu un sympathisant du Mouvement des miliciens, une organisation d'extrême droite, tuer à l'explosif 168 personnes dans un immeuble du gouvernement fédéral, le 19 avril 1995.

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