Exoplanète : des indices d'une lune volcanique autour d'une Jupiter chaude

Laurent Sacco, Journaliste

La découverte des exoplanètes, en particulier celles qui sont des géantes gazeuses, a inévitablement conduit les astrophysiciens à se poser la question de l’existence de lunes autour de ces dernières, des exolunes donc. Dans le Système solaire, par exemple, il existe au moins 62 lunes autour de Saturne, les plus célèbres étant sans aucun doute Titan et Encelade, et au moins 79 autour de Jupiter. Europe est sans doute la plus célèbre et elle est soupçonnée d'abriter sous sa banquise, un océan global favorable à l’apparition de formes de vie similaires à celles découvertes au niveau des sources hydrothermales des océans terrestres.

Cette hypothèse fascinante avait été popularisée par Arthur Clarke dans son roman 2010 : Odyssée 2. Europe est soumise à des forces de marée importante et il y a fort à parier que l’énergie libérée sous forme de chaleur dans les profondeurs de cette lune par ces forces — bien que moins importante que dans le cas d’Io, une autre lune de Jupiter — soit également dans ce cas à l’origine d’un volcanisme important.

Une autre vue d'artiste d'une exo-Io en orbite autour d'une Jupiter chaude très proche de son soleil hôte. © ESO/L. Calçada

Aujourd’hui, via un article en accès libre sur arXiv, une équipe d’astronomes dirigés par des chercheurs de l'Université de Berne vient de faire savoir qu'ils pensent avoir peut-être découvert, sur la base de prédictions théoriques correspondant à des observations, une exo-Io autour d’une Jupiter chaude connue sous la dénomination de WASP-49b.

Elle est en orbite autour d’une naine jaune, donc une étoile de type solaire, WASP-49, située dans la constellation du Lièvre et à environ 550 années-lumière de la Terre. WASP-49b a été découverte au début des années 2010 lors d’une campagne d’observations menée dans le cadre de WASP (Wide Angle Search for Planets ou « recherche à angle large de planètes »), un projet de recherche d'exoplanètes par la méthode du transit astronomique mené avec deux instruments identiques...

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