Une exoplanète atypique en forme de ballon de rugby : du jamais-vu !

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Lancé fin 2019, le satellite Cheops (CHaracterising ExOPlanet Satellite) de l’Agence spatiale européenne a pour mission principale l’étude d’étoiles voisines de notre Soleil, connues pour abriter des exoplanètes dans leurs systèmes stellaires. Avec une haute précision de mesure, la mission vise entre autres à caractériser précisément les tailles et les densités d’exoplanètes détectées.

Parmi ces sujets d’étude, on trouve WASP-103, une étoile située dans la constellation d’Hercule autour de laquelle orbite WASP-103b, une exoplanète deux fois plus grande que Jupiter et 1,5 fois plus massive. Lors de sa découverte en 2014, les astronomes ont été surpris par sa forte proximité à son étoile (WASP-103b réalise une révolution en seulement une journée), et ont suspecté alors que la planète soit soumise à d’extrêmes effets de marée, sans pour autant pouvoir les mesurer.

La méthode des transits pour observer des exoplanètes… mais aussi pour en déduire leur forme !

Le satellite Cheops utilise la méthode des transits pour observer et caractériser les exoplanètes. En mesurant régulièrement la luminosité d’une étoile, on peut détecter une baisse de luminosité périodique, associée au passage d’un corps céleste devant l’étoile : c’est ce que l’on appelle un transit. En comparant 12 observations de transit de la planète, les astronomes ont détecté d’infimes différences entre les divers transits, associées à la déformation de la planète. C’est la première fois que la déformation d’une exoplanète est ainsi détectée.

Transit d'une planète : lorsqu'une planète passe devant son étoile parent, la luminosité mesurée de l'étoile diminue. © Hans Deeg, ESA
Transit d'une planète : lorsqu'une planète passe devant son étoile parent, la luminosité mesurée de l'étoile diminue. © Hans Deeg, ESA

Des effets de marée monumentaux

La marée est un phénomène bien connu sur Terre : les masses d’eau à la surface de notre Planète sont soumises à l’attraction gravitationnelle exercée par la Lune. Mais pour WASP-103b, l’échelle du phénomène est largement plus grande : du fait de son extrême proximité à son étoile, les effets de marée sont...

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