Euro 2020 : comment le cerveau des champions rate les penaltys

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À l'approche de l'Euro de football, une étude éclaire les facteurs psychologiques qui affectent le tir au but : le stress de l'enjeu empiète sur les capacités motrices du joueur.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir - La Recherche n°892 daté juin 2021.

Pour réussir un penalty ou une séance de tirs au but, les footballeurs professionnels devraient surtout s'abstenir de réfléchir, "faire le vide" comme disent les préparateurs mentaux. Le secret de la réussite, ou de l'échec, de cet exercice à fort enjeu émotionnel résiderait en effet dans la capacité des joueurs à laisser fonctionner leur cortex moteur, parfaitement entraîné à l'exécution d'un geste finalement assez simple. C'est le bon conseil que peuvent donner les neurosciences aux joueurs qui participeront à l'Euro de football à partir du 11 juin 2021 dans plusieurs pays européens. Le fruit d'une étude publiée par des chercheurs de l'université de Twente à Enschede (Pays-Bas) dans Frontiers in Computer Science. La première à avoir mesuré l'activité cérébrale de joueurs au cours de séances de tirs au but organisées par les scientifiques sur un vrai terrain de football, en conditions quasi réelles donc. Le cerveau surveillé par des capteurs optiques placés sur le cuir chevelu, 22 volontaires non professionnels ont été invités à tirer 15 penaltys chacun dans trois configurations différentes : face à un but vide, puis contre un gardien "ami" et enfin dans une situation génératrice de stress alors qu'un prix était mis en jeu et que le gardien tentait de déconcentrer le tireur.

Le poids des pensées inutiles

Pour plus de réalisme encore, il était demandé aux participants de partir de la ligne médiane du terrain pour marcher avec le ballon avant de venir le poser au point de penalty. De quoi augmenter la pression avant le tir. En analysant les données de l'imagerie cérébrale obtenue pendant les séances, les chercheurs ont montré que "les joueurs capables de réussir sous la pression activent des zones cérébrales plus pertinentes en particulier une, le cortex moteur. Ce qui semble logique puisque le mouvement est l'un des éléments les plus importants lors de l'exécution d'un penalty",[...]

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