Etats-Unis : en 2015, une vague de chaleur a tué plus de 600.000 oiseaux

Entre 2015 et 2016, des dizaines de milliers de guillemots de Troïl se sont échoués, morts, sur les plages américaines. Dans une étude parue dans la revue Plos One, des chercheurs avancent une explication.

Les biologistes de la côte ouest des États-Unis et d'Alaska n'avaient jamais vu cela : des dizaines de milliers d'oiseaux de mer morts échoués sur les plages, sur 6.000 kilomètres de côtes.

Des oiseaux qui sont pourtant des forces de la nature

Les oiseaux, des guillemots de Troïl, étaient émaciés, décharnés : morts de faim. Scientifiques et bénévoles ont ramassé 62.000 carcasses entre l'été 2015 et le printemps 2016, et ils estiment que cela ne correspond qu'à 5 à 10% du nombre total, soit un bilan se situant entre 600.000 et 1,2 million d'oiseaux morts (beaucoup meurent sans être retrouvés), dans une étude parue le 15 janvier 2020 dans la revue . La cause : une vague inédite de chaleur marine dans le Pacifique Nord qui a réduit la qualité et la quantité du phytoplancton et a bouleversé la chaîne alimentaire, dans un aperçu de l'effet domino que le réchauffement du climat et des océans peut provoquer. La baisse du plancton a affecté les poissons qui en dépendent (sardines, harengs, anchois...), ce qui a en retour réduit les proies disponibles pour les oiseaux.

Les guillemots de Troïl, des oiseaux noirs et blancs de 40 cm de longueur, sont pourtant "une force de la nature", dit à l'AFP John Piatt, biologiste de l'agence fédérale United States Geological Survey. Ils ont colonisé toutes les côtes de l'hémisphère Nord, de la Californie à l'Europe et l'Arctique, et sont d'excellents nageurs : ils plongent à 200 mètres de profondeur pour attraper les poissons. Mais leur talon d'Achille est qu'ils doivent manger la moitié de leur poids chaque jour. "Tout dépend de leur muscle de poitrine, s'ils ne peuvent pas manger pendant trois ou quatre jours, ils brûlent tout leur muscle" et ne peuvent plus voler ni plonger.

"Du jamais vu", selon les auteurs

Par comparaison, après la marée noire du pétrolier Exxon-Valdez en mars 1989 au large de l'Alaska, 30.000 carcasses d'oiseaux avaient été ramassées, menant à une estimation totale de 300.000 à 600.000 volatiles morts[...]

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