Espace: Thomas Pesquet bientôt aux commandes de l’ISS

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Lors de sa deuxième mission en orbite, « Alpha », Thomas Pesquet sera quelque temps commandant de bord de la Station spatiale internationale (ISS), pour laquelle il doit s'envoler le 22 avril depuis la Floride. Une première pour un astronaute français.

À 43 ans, celui qui a été pilote de ligne prendra les commandes à quelque 400 kilomètres au-dessus de la Terre, durant environ un mois, vers la fin de son séjour de six mois.

« J'ai la chance d'être le premier Français en charge d'un véhicule spatiale, se réjouit l'astronaute au micro de RFI. Ce n'est pas arrivé avant, c'est grâce à la place de la France et de l'Europe dans les vols habités. Tant mieux pour moi, mais c'est une reconnaissance pour tout le monde. »

L'Agence spatiale européenne (ESA) lui a assigné cette fonction en accord avec les autres agences spatiales partenaires de l'ISS (États-Unis, Russie, Japon et Canada). Une fonction exercée tour à tour par les membres désignés de l'équipage de l'ISS.

« C'est comme pour un bateau, il n'y a qu'un seul maître à bord après Dieu, poursuit Thomas Pesquet. Il y a beaucoup de choses qui se décident au centre de contrôle, les gens qui travaillent au sol prennent évidemment beaucoup de décisions à l'avance mais s'il y a une voix dans l'équipage qui compte, c'est celle du commandant. »

L'astronaute connaît les futures tâches qui lui incomberont et les responsabilités qui iront avec. « Quand ça va mal, et qu'il faut réagir vite, c'est le commandant qui décide, qui assigne les tâches. Par exemple, si on doit faire face à un départ de feu, une dépréssurisation, toutes les procédures d'urgence sont menées au rythme du commandant de la station. Évidemment, tout le monde est compétent, il n'y a pas besoin de dire quoi faire à des astronautes, mais il y a cette dernière couche de décisions qui revient au commandant. C'est ça que l'on attendra de moi. »

Des expériences et quatre sorties dans l'espace

Autre première de la mission « Alpha » : Thomas Pesquet sera le premier Européen à rejoindre l'ISS à bord d'un vaisseau privé américain, la capsule Crew-2 Dragon de Space X, qui doit décoller depuis le Kennedy Space Center en Floride le 22 avril, avec trois autres astronautes : les Américains Megan Mc Arthur et Shane Kimbrough, et le Japonais Akihiko Hoshide. Une fois arrimé à l'ISS, lui et son équipe cohabiteront quelques jours avec les quatre astronautes de Crew-1, qui rentreront ensuite après six mois dans l'espace. Durant cette période de passation, la station spatiale accueillera pas moins de onze personnes.

Plus d'une centaines d'expériences scientifiques attendent Thomas Pesquet à bord de l'ISS, vaste laboratoire en apesanteur. Quatre sorties « extra-véhiculaires » dans l'espace sont en outre programmées, dont la plus importante consistera en l'installation de nouveaux panneaux solaires.