Attention, l'eau ne fait pas le Martien

Libération.fr
Les traces sombres sur les pentes martiennes seraient dues à des coulées d'eau salée.

Après l'agitation provoquée lundi par l'annonce de la Nasa, les scientifiques sont nombreux à relativiser l'espoir d'une vie sur Mars liée à l'eau salée.

«Notre quête sur Mars a consisté à "suivre la piste de l’eau" dans notre recherche de vie dans l’univers» : première citation du communiqué de presse publié hier par la Nasa, cette phrase de John Grunsfeld fait presque office d’introduction à l’annonce d’une preuve d’eau liquide sur la surface martienne. Elle semble suggérer que la découverte d’eau était un objectif officiel de la grande chasse à la vie extraterrestre. Mais qui est ce John Grunsfeld ? Un biologiste spécialiste des coulées humides sur les collines martiennes ? Point du tout. Il est astronaute et «administrateur associé du conseil d’administration des missions scientifiques» à la Nasa. C’est un politique, pas un scientifique.

Et les scientifiques, eux, sont nombreux à ronchonner depuis hier sur le coup de com, exagéré et presque mensonger, de l’agence spatiale américaine. Car oui, l’eau liquide est intimement liée à la vie. Mais non, elle ne nous avance à rien dans le contexte martien.

«Franchement pas un endroit favorable à la vie»

D’abord, l’eau de Mars est peut-être trop salée pour accueillir des petits microbes. «Une boue saturée en perchlorate n’est franchement pas un endroit favorable à la vie», estime ainsi Nicolas Mangold, géologue spécialiste de Mars qui travaille actuellement avec l’équipe du robot Curiosity. Le perchlorate, ce sel qui coule sur Mars, est notamment utilisé sur Terre pour propulser des fusées et fabriquer des explosifs. Mangold rappelle tout de même pour Ciel et Espace qu’on connaît des bactéries terriennes très à l’aise dans l’eau salée, au Chili.

C’est vrai, d’abord : qui a dit que les hypothétiques microbes martiens devaient fonctionner comme les nôtres ? On découvre bien tous les ans de nouvelles espèces «extrêmophiles» survivant dans des conditions cauchemardesques… «Si la vie s’est développée (...)

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