La durée du jour sur Terre s'allonge et les scientifiques ne s'expliquent pas pourquoi

The Conversation
The Conversation

Des horloges atomiques associées à des mesures astronomiques précises ont récemment révélé que la durée d’un jour sur Terre s’allongeait soudainement. Ce phénomène a des répercussions critiques non seulement sur notre mesure du temps, mais aussi sur des éléments tels que les GPS et d’autres technologies qui régissent notre vie moderne.

Au cours des dernières décennies, la rotation de la Terre autour de son axe, qui détermine la durée d’une journée, s’est accélérée. Cette tendance a raccourci nos journées ; en fait, en juin 2022 nous avons atteint le record du jour le plus court depuis environ un demi-siècle.

Mais malgré ce record, depuis 2020, cette accélération constante s’est curieusement transformée en ralentissement : les jours rallongent à nouveau, et la raison en demeure pour le moment inconnue.

Si les horloges de nos téléphones indiquent qu’une journée compte exactement 24 heures, le temps réel nécessaire à la Terre pour effectuer une seule rotation varie très légèrement. Ces changements se produisent sur des périodes allant de millions d’années à presque instantanément – même les tremblements de terre et les tempêtes peuvent jouer un rôle. Ainsi il s’avère qu’un jour correspond très rarement au nombre magique de 86.400 secondes.

La planète en perpétuel changement

Depuis des millions d’années, la rotation de la Terre ralentit en raison des effets de friction associés aux marées provoquées par la Lune. Ce processus ajoute environ 2,3 millisecondes à la longueur de chaque jour chaque siècle. Il y a quelques milliards d’années, un jour terrestre ne durait que 19 heures.

Au cours des 20.000 dernières années, un autre processus a fonctionné en sens inverse, accélérant la rotation de la Terre. À la fin de la dernière période glaciaire, la fonte des calottes polaires a réduit la pression à la surface, et le manteau terrestre a commencé à se déplacer régulièrement vers les pôles.

Le réchauffement climatique modifie l’axe de rotation de la Terre

De même qu’un danseur de...

> Lire la suite sur Futura

À lire aussi sur Futura