Des dunes de Io la volcanique seraient dues à des vents de dioxyde de soufre sublimé

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Tous ceux qui adolescent ont vu le film 2010 : Odyssée deux, adapté du roman éponyme d’Arthur Clarke, sont certainement fascinés à l’idée d’explorer Io, la volcanique, et Europe, la glacée, autour de Jupiter. C’est certainement plus vrai encore pour les passionnés de volcanologie, d’océanographie et d’exobiologie.

Avant les missions Juice et Juno, la mission Galileo en orbite autour de Jupiter nous avait transmis des images fascinantes de ces deux lunes médicéennes. Des planétologues sont toujours occupés à analyser les données concernant ces deux mondes en utilisant pour les transposer les connaissances apprises en géologie avec notre Planète bleue. Il se trouve qu’ils sont tombés depuis un moment déjà sur une énigme concernant les images fournies par Galileo de la surface de Io. Elles révèlent des structures en forme de dunes qui, si elles en sont bien, ce qui se discute encore, n’ont rien à envier aux dunes terrestres et même martiennes.

Or, ceux qui ont étudié soit la géologie ou plus généralement la planétologie, par exemple avec les célèbres ouvrages Earth de Frank Press et Raymond Siever et Fundamental planetary science : physics, chemistry, and habitability de Imke de Pater et Jack J. Lissauer, savent que des dunes se forment et évoluent avec des processus de transport de grains de sable par saltation avec des vents. Problème, Io, avec sa petite taille et sa faible gravité, possède une atmosphère très ténue avec une pression de seulement un milliardième d'atmosphère terrestre. Son épaisseur est d’environ 120 kilomètres et elle est principalement constituée de dioxyde de soufre (SO2) quittant l’attraction de Io, mais constamment renouvelée par les éruptions volcaniques dantesques de la petite lune de Jupiter.

Impossible d’avoir des vents suffisamment forts dans cette atmosphère pour rendre compte des potentiels champs de dunes observés, ce qui avait fait rejeter l'hypothèse qu'il s'agisse bien de dunes.

Dunes potentielles sur Io, la lune de Jupiter. Une...
Dunes potentielles sur Io, la lune de Jupiter. Une...

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