La disparition des dinosaures aurait quand même eu lieu sans la chute d’un astéroïde

Au cours de son histoire, la Terre a connu cinq grandes extinctions de masse qui ont, à chaque fois, provoqué une modification majeure de la biodiversité terrestre et marqué de grands tournants dans l’évolution des espèces. Les causes de ces grandes crises biologiques ne sont cependant pas clairement définies tant les interactions entre les processus sont complexes.

S’il est toujours question d’une modification environnementale et climatique majeure (réchauffement ou refroidissement), l’élément déclencheur reste difficile à déterminer. Deux types d’événements catastrophiques sont cependant souvent évoqués : une chute d’astéroïde provoquant un impact de grande puissance, ou des éruptions volcaniques massives.

Quelle est la cause principale de l'extinction des dinosaures : une chute d'astéroïde ou des éruptions volcaniques massives ? © lassedesign, Adobe Stock
Quelle est la cause principale de l'extinction des dinosaures : une chute d'astéroïde ou des éruptions volcaniques massives ? © lassedesign, Adobe Stock

Les crises biologiques coïncideraient-elles avec de gigantesques éruptions volcaniques ?

Ces deux types de phénomènes, très différents, sont en effet capables de produire des changements climatiques et environnementaux de grande ampleur affectant le globe tout entier, avec un impact s’étalant sur plusieurs millions d’années. Une extinction de masse ne se produit en effet pas de façon instantanée.

En étudiant les événements contemporains des différentes extinctions de masse, des chercheurs ont mis en évidence que quatre des cinq crises biologiques se sont produites en même temps que de gigantesques éruptions volcaniques. Cette coïncidence n’est pas un hasard, démontrent les scientifiques dans leur article, publié dans la revue PNAS.

Ces éruptions ont produit d’énormes épanchements de laves, à l’origine de vastes plateaux basaltiques que l’on appelle trapps. Il en existe plusieurs, aujourd’hui disséminés un peu partout sur le globe. Les plus connus sont les trapps de Sibérie, et les trapps du Deccan, en Inde. Chacun de ces événements volcaniques, dont la durée est estimée à environ 1 million d’années, a produit à...

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