Un dinosaure africain qui poussait comme un arbre !

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L'examen des lignes de croissance des os de dinosaures africain révèle de fortes disparités dans leur développement.

Comment grandissaient les dinosaures ? Comme nos animaux domestiques ? C'est-à-dire de façon assez constante du stade juvénile à l'âge adulte ou avaient-ils développé d'autres modes de croissance moins linéaires ? La question est posée depuis longtemps et la réponse varie forcément selon l'espèce concernée. Cette fois, elle concerne Massospondylus carinatus, un dinosaure découvert en Afrique du Sud.

Des os avec des signes de croissance

Ce massospondylus est un très ancien dinosaure datant du Jurassique inférieur, soit il y a entre 201,3 à 182,7 millions d'années. C'était un bipède de 4 à 6 mètres de long pesant dans les 500 kilos. Sans doute herbivore, il se nourrissait de fougères. C'est également l'un des premiers dinosaures africains découverts puisqu'il est nommé dès les années 1850 et il est connu par de nombreux restes fossilisés. Ainsi, l'étude publiée dans la revue par Kimberley Chapelle du Musée américain d'histoire naturelle de New York porte sur 20 fossiles de fémur correspondant à des spécimens d'âges différents, de l'embryon à l'adulte. Examinés au microscope, les os révèlent des lignes de croissance similaires aux cernes des arbres utilisées en . Leur analyse permet de déterminer le taux de croissance de chaque dinosaure et de calculer de combien il a grandi chaque année. Les résultats obtenus révèlent une étonnante et forte plasticité dans le développement de cette espèce.

Lignes de croissance d'un fémur de Massospondylus carinatus en vue transversale. Crédit : Kimi Chapelle.

Une stratégie d'adaptation à un milieu chaotique

En effet, comme l'explique Kimberley Chapelle, dans un communiqué : "ces dinosaures savaient faire le spectacle ! En une année, ils pouvaient grossir de 100 kilos et l'année d'après en prendre seulement 10 !" Une grande variabilité de taille est ainsi observée pour des individus du même âge, ce qui diffère de la plupart des espèces actuelles qui ont une croissance plutôt linéaire et se rapprochent au contraire ces dinosaures des[...]

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