D'ici 2025, l'atmosphère pourrait atteindre un pic de CO2 jamais vu en 3,3 millions d'années

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Afin de mieux prédire les évolutions du climat, rien ne vaut un plongeon dans le passé. Pour cela, des chercheurs ont scruté des fossiles à la recherche de bore. Et ils en ont déduit que d'ici 2025, l'atmosphère contiendra un niveau de CO2 jamais atteint au cours des 3,3 derniers millions d'années. Leur étude est parue dans Scientific Reports.

Ces scientifiques ne se sont pas penchés sur n'importe quels fossiles, mais sur des foraminifères. Des organismes généralement longs de moins d'un millimètre, qui peuplent la Terre depuis des centaines de millions d'années. Petit à petit, ces foraminifères s'accumulent sur le fond marin. Or, la composition isotopique du bore contenu dans leur coquille varie en fonction du pH de l'eau de mer. Et ce pH est étroitement relié au niveau de CO2 atmosphérique. En bref, le taux de CO2 dans l'atmosphère peut être retracé sur plusieurs millions d'années, grâce à l'étude du bore de minuscules fossiles !

La composition isotopique du bore des coquilles de zooplancton fossilisées est d'une grande aide pour estimer les taux de CO2 atmosphérique des derniers millions d'années. © University of Southampton
La composition isotopique du bore des coquilles de zooplancton fossilisées est d'une grande aide pour estimer les taux de CO2 atmosphérique des derniers millions d'années. © University of Southampton

Un système bientôt à l'équilibre

En l'occurrence, ces chercheurs ont pu remonter jusqu'au milieu du Pliocène. Une période géologique s'étendant de 5,33 à 2,58 millions d'années. Surtout, une période où la planète était plus chaude d'environ 3 °C par rapport à nos jours. Cela s'accompagnait de plus petites calottes polaires et de niveaux des océans plus hauts.

« Nous avons constaté que la partie la plus chaude du Pliocène avait entre 380 et 420 parties par million (ppm) de CO2 dans l'atmosphère », détaille Thomas Chalk, coauteur de l'étude. Un résultat « similaire à la valeur actuelle d'environ 415 ppm, ce qui montre que nous sommes déjà à des niveaux qui, dans le passé, étaient associés à une température et à un niveau des mers nettement plus élevés qu'aujourd'hui ». Et, puisque le taux de CO2 augmente d'environ 2,5 ppm par an, nous aurons...

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