Deux ancêtres des mammifères découverts dans la faune de Jehol en Chine

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Deux nouveaux spécimens fossilisés ont été découverts en Chine. Ils correspondent à de petits animaux capables de creuser qui, bien qu'éloignés d'un point de vue évolutif, se ressemblent étrangement.

Deux espèces de Mammaliaformes qui sont des prédécesseurs des mammifères sont décrits dans un article publié dans la revue . Ils proviennent du Nord-Est de la Chine et appartiennent au biote de Jehol, une vaste concentration de fossiles datant du Crétacé inférieur, soit il y a entre 145 à 100 millions d'années.

Des fossiles aux caractéristiques communes

Les deux animaux bien qu'appartenant à deux lignées éloignées présentent des ressemblances. Ici, il s'agit de deux espèces aptes à creuser et ce sont les deux premiers fouisseurs découverts dans cet écosystème. Le premier fossile correspond à un tritylondonte, un reptile mammalien, baptisé Fossiomanus sinensis qui a été découvert dans la formation de Jiufotang. Il mesurait une trentaine de centimètres et représente un genre identifié pour la première fois dans ce biote. Le second est un triconodonte, un cousin éloigné des mammifères placentaires et des marsupiaux modernes. Nommé Jueconodon cheni, il provient lui de la formation de Yixian et de nombreux autres représentants de sa famille y ont déjà été découverts. Plus petit, il mesure un peu moins de 20 centimètres.

Fossile de Fossiomanus sinensis. Crédit : Nature.

Fossiomanus et Jueconodon présentent tous deux des caractéristiques révélant qu'ils pouvaient sans doute creuser et fouir le sol. Ainsi, les deux espèces possèdent des membres postérieurs plus courts que leurs membres antérieurs, une queue courte et des membres antérieurs larges avec des griffes robustes. Ils ont également un nombre accru de vertèbres thoraciques. Les auteurs, menés par Jin Meng de l'American Museum of Natural History, concluent que les caractéristiques partagées par ces deux espèces ont évolué indépendamment sous des pressions sélectives similaires, un cas typique d'évolution convergente.

Fossile de Jueconodon cheni. Crédit : Nature.

L'exceptionnelle faune de Jehol

Au cours des deux dernières décennies, un grand nombre de fossiles ont été collectés dans des sites de fouille de la provin[...]

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