La dette tudiante, condamnation vie pour des millions d'Amricains

Laurent BANGUET
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Haley Walters, la crmonie de remise de diplme du Pasadena City College (Californie), le 14 juin 2019

Los Angeles (AFP) - Elle vient d'obtenir son premier diplme et si la suite de son cursus se passe bien, elle dbutera sa vie professionnelle avec une dette d'au moins 100.000 dollars: pour Haley Walters, comme pour des millions d'Amricains, c'est le prix payer pour faire des tudes universitaires.

"La dette tudiante, c'est vraiment une condamnation vie", affirme la jeune femme de 19 ans l'AFP.

C'est aussi un enjeu pour l'lection prsidentielle de 2020. Le snateur Bernie Sanders a promis lundi d'effacer la totalit des plus de 1.500 milliards de dollars de dette supports par 45 millions d'Amricains. La snatrice progressiste Elizabeth Warren veut le faire totalement ou partiellement pour 95% d'entre eux.

"Quelqu'un qui obtient son diplme cette anne va quitter le campus avec plus de 35.000 dollars de dette tudiante en moyenne", rsume Cody Hounanian, responsable de Student Debt Crisis, ONG californienne aidant les tudiants endetts et faisant campagne pour rformer un "systme cass".

Selon les statistiques officielles, 71% des tudiants sont affects, et encore bien davantage parmi les minorits et les catgories les plus dfavorises.

"Les femmes noires reprsentent le groupe le plus touch par cette dette, avec le plus gros montant moyen par diplm", relve ainsi M. Hounanian.

Mme en tenant compte de la multitude de bourses et de financements disponibles, le cot des tudes aux Etats-Unis est tel que la plupart des emprunteurs ne parviennent pas rembourser leurs prts dans les dlais. Ils sont obligs de rchelonner cette dette sur vingt ou vingt-cinq ans, via des programmes fdraux dfinissant des "mensualits abordables" par rapport leurs revenus, explique l'expert.

Mais c'est souvent insuffisant. "Sur le long terme, la charge de la dette augmente, avec les intrts".

"J'avais une dette tudiante de 30.000 dollars, je rembourse plus de 150 dollars par mois (...) mais a ne couvre mme pas la totalit des intrts et, chaque mois, ma dette augmente. Je ne vais nulle part", assure Cody Hounanian.

Rsultat: il n'est pas rare aujourd'hui de trouver deux gnrations d'tudiants endetts au sein d'une mme famille, soulignent les spcialistes interrogs par l'AFP.

Ce sera bientt le cas pour Haley Walters, frachement diplme en sciences politiques du Pasadena City College, prs de Los Angeles.

Cette universit publique attire essentiellement des tudiants issus de familles modestes car elle est trs subventionne. Haley a pu financer ses deux ans d'tudes sans emprunt, en cumulant aides et petits boulots.

Mais la rentre, elle part tudier la prestigieuse universit de Berkeley, bien plus coteuse. Mme avec les bourses, elle en sera chaque anne de sa poche pour environ 20.000 dollars qui "seront obtenus un prt aprs l'autre, 5.000 dollars par-ci, 10.000 par-l", explique-t-elle.

- Universit gratuite? -

Si Haley poursuit son cursus dans l'cole de droit de ses rves, elle sera avocate et endette hauteur d'au moins 100.000 dollars.

Une situation qu'elle connat depuis l'enfance: sa mre a 58 ans et n'a toujours pas fini de rembourser tous ses prts tudiants.

"Ca plombait nos finances. On ne pouvait pas partir en vacances, parfois je n'avais pas de fournitures neuves pour la rentre scolaire, etc", se souvient la jeune femme, qui espre que l'lection prsidentielle de 2020 va changer les choses.

Certains candidats, notamment dmocrates, ont fait de la dette tudiante leur cheval de bataille, avec des propositions ambitieuses et souvent trs controverses, comme l'annulation de cette dette pour les foyers les plus modestes ou l'universit gratuite.

"Mon pre a grandi dans une famille extrmement pauvre du sud de la Californie. S'il est all l'universit, c'est parce que, son poque, c'tait gratuit", souligne Haley.

Mais les frais universitaires sont loin d'tre la seule charge financire des tudiants, relve Cody Hounanian.

En Californie par exemple, le logement et le cot de la vie sont trs levs et l'inscription reprsente moins de la moiti des 35.000 dollars ncessaires en moyenne pour une anne d'tude dans une universit publique (65.000 pour les tudiants n'tant pas de Californie).

Pour le responsable de Student Debt Crisis, "le systme actuel n'est pas fait pour les tudiants, il est fait pour les socits de prts qui s'enrichissent sur le dos des tudiants" en pratiquant des taux d'intrts levs.