Les dauphins se reconnaissent grâce à leur urine !

Les grands dauphins sont capables, tout comme nous, de se reconnaître entre eux… si ce n'est qu'ils ont une méthode un peu particulière ! Déjà connus pour avoir un sifflement caractéristique propre à chaque individu, ils auraient aussi une signature gustative qu'ils reconnaitraient chez leurs congénères : leur urine ! C'est ce que vient de démontrer une étude parue dans la revue Science le 18 mai 2022.

Pour obtenir ce résultat, des chercheurs ont soumis huit dauphins à des tests. « Premièrement, nous avons comparé les différences de temps d'investigation lorsque les animaux recevaient des échantillons d'eau ou des échantillons d'urine de dauphin », écrivent-ils dans leur étude. Ensuite, ils leur ont présenté des échantillons d'urine, soit de dauphins familiers, soit de dauphins inconnus. Ils ont observé que les dauphins passaient trois fois plus de temps auprès des signaux d'urine, et d'autant plus lorsque ces derniers provenaient de dauphins familiers que d'inconnus.

Les Grands dauphins (Tursiops truncatus) sont des animaux sociaux, qui vivent souvent en groupe de 2 à 6 individus. © 敏治 荒川, Adobe Stock
Les Grands dauphins (Tursiops truncatus) sont des animaux sociaux, qui vivent souvent en groupe de 2 à 6 individus. © 敏治 荒川, Adobe Stock

Enfin, la dernière étape de l'expérience a consisté à ajouter des sons : les chercheurs ont diffusé des sifflements caractéristiques de dauphins via des haut-parleurs sous-marins, en même temps que la présentation d'un échantillon d'urine. Soit les deux correspondaient (le sifflement était celui du dauphin à qui appartenait l'urine), soit le sifflement appartenait à un autre individu connu. Le but était de créer une situation de « violation des attentes » afin de vérifier s'ils associaient plusieurs signaux sensoriels à leurs congénères dauphins. Lorsque les deux signaux correspondaient, ils ont constaté là encore une présence plus longue du dauphin témoin près du haut-parleur, confirmant leur hypothèse de base : ces mammifères se reconnaissent aussi par leur goût.

Quelle est l'utilité pour ce mécanisme ? Il pourrait y en avoir plusieurs, d'après les auteurs : «...

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