Danone devient le roi du bio aux Etats-Unis avec le rachat de WhiteWave

Emmanuelle TRECOLLE
Le PDG de Danone, Emmanuel Faber, le 15 février 2017 à Paris

Paris (AFP) - Neuf mois après l'avoir annoncé, le groupe français Danone a finalisé mercredi le rachat aux Etats-Unis de The WhiteWave Foods, entreprise spécialisée dans les produits laitiers bio, avec laquelle il ambitionne de devenir un des premiers acteurs bio au monde.

Le groupe Danone a annoncé mercredi la finalisation de ce rachat "totalement amical", pour un total de 12,5 milliards de dollars (11,7 milliards d'euros).

"Notre parfaite complémentarité va nous permettre de créer un leader mondial bio au positionnement unique", avait déclaré le directeur général de Danone Emmanuel Faber en juillet.

L'opération a reçu début avril l'autorisation d'un tribunal américain après que le groupe se fut engagé à vendre une filiale de produits laitiers frais aux Etats-Unis, Stonyfield.

La transaction avait déjà reçu en décembre le feu vert de la Commission européenne sous la condition de céder les activités de Danone liées au lait de croissance en Belgique, où WhiteWave détient la marque de produits laitiers Alpro.

Dans le cadre de la finalisation de l'opération, la cotation des actions de WhiteWave a été suspendue avant l'ouverture du marché mercredi. Elles vont être retirées de la cote du New York Stock Exchange, souligne le groupe dans un communiqué.

Danone va débourser 9,95 milliards de dollars pour le capital de WhiteWave (au prix de 56,25 dollars l'action, payable en numéraire), auxquels s'ajoute la dette et certains passifs de la société américaine. WhiteWave a dégagé en 2015 un chiffre d'affaires de 4 milliards de dollars, dont 85% réalisé aux Etats-Unis et le reste en Europe.

Après l'annonce du rachat, l'agence de notation financière Standard and Poors avait abaissé la note de crédit à long terme de Danone, à "BBB+" contre "A-", tandis que Moody's avait placé sa dette sous surveillance avec perspective négative, envisageant de l'abaisser d'un cran car cette acquisition financée par de la dette doublait sa dette brute, alors à 11,1 milliards d'euros.

- Croissance annuelle moyenne: 19% -

Danone et WhiteWave vont désormais regrouper leurs activités en Amérique du Nord en une seule entité qui opérera sous le nom de DanoneWave.

Comme annoncé précédemment, cette entité regroupera les activités produits laitiers frais de Danone et celles de WhiteWave dans cette région et sera dirigée par une responsable du groupe français, Lorna Davis, nommée directrice générale.

L'entreprise française estime qu'elle va ainsi doubler la taille de son activité nord-américaine qui atteindra plus de 6 milliards de dollars de chiffre d'affaires, lui permettant de devenir le numéro un des produits laitiers réfrigérés (hors fromage) dans cette zone géographique.

La transaction paraît très prometteuse pour le géant agroalimentaire français : les Etats-Unis sont le premier marché du bio au monde avec des ventes s'élevant à 39,8 milliards de dollars en 2015 et 44% du marché mondial, contre 38% pour le marché européen. Entre 1997 et 2015, les ventes ont été multipliées par onze, souligne la revue spécialisée de la Fédération des professionnels de filière bio Natexbio.

Depuis son introduction en Bourse en 2012, les ventes de WhiteWave ont connu un taux de croissance annuel moyen de 19% et son résultat d'exploitation a doublé sur la même période, souligne Danone.

WhiteWave détient notamment deux marques renommées aux Etats-Unis: Horizon Organic (produits laitiers) et Earthbound Farm (numéro un des salades bio toutes prêtes).

"Avec des positions de leader sur les segments de marché les plus dynamiques, essentiellement tournés vers la santé, ce rapprochement servira notre révolution de l'alimentation ainsi que la performance de l'entreprise et il accélèrera notre agenda de croissance à l'horizon 2020", indique le directeur général de Danone Emmanuel Faber, cité dans le communiqué du groupe.

Danone précise au passage qu'il révisera ses objectifs annuels pour intégrer l'acquisition de WhiteWave jeudi 20 avril, à l'occasion de la publication de son chiffre d'affaires du premier trimestre.

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