D’où viennent les douleurs fantômes ?

Le cerveau a besoin de temps pour s’adapter à l’interruption de ses connexions avec les capteurs sensoriels du membre. Les nerfs, pourtant sectionnés, des douleurs peuvent survenir : jusqu’à 70 % des amputés d’un bras ou d’une jambe (beaucoup moins pour les autres organes) souffrent de brûlures et de décharges électriques dans leur membre disparu. « C’est une forme extrême de douleur neuropathique, c’est-à-dire liée à une lésion nerveuse et dont la forme la plus courante est la sciatique chronique », explique le Pr Nadine Attal, du Centre d’évaluation et de traitement de la douleur de l’hôpital Ambroise-Paré, à Boulogne-Billancourt (92).

Elle s’explique par deux mécanismes. Le premier est un névrome, sorte de tumeur nerveuse au moignon, constituée de nerfs sectionnés tentant de repousser et envoyant en vain des décharges électriques. « Une analgésie très profonde, notamment à la kétamine, avant et pendant l’amputation peut éviter l’installation de la douleur fantôme », précise la spécialiste. A défaut, des antidépresseurs et antiépileptiques peuvent bloquer les décharges électriques après un an de traitement en moyenne. Le second mécanisme est une réorganisation pathologique des réseaux cérébraux de la douleur, dans lesquels le membre amputé persiste à tort. Il est possible d’y remédier grâce à la thérapie du miroir. A raison d’une séance quotidienne pendant au moins un mois, on produit, grâce à un miroir placé entre le membre amputé et celui qui est intact, une illusion visuelle (...)

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