Le déploiement du plus grand télescope spatial jamais construit étape par étape

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Après son lancement depuis la base de Kourou, en Guyane, le 18 décembre, le télescope spatial James-Webb (JWST) entamera un long périple. Le nouvel appareil de la Nasa et de l'ESA prendra la direction du point de Lagrange L2, situé à 1,5 million de kilomètres de la Terre dans la direction opposée au Soleil. Durant les 29 jours de voyage pour atteindre cet objectif, le télescope déploiera pleinement ses divers instruments, tel que démontré par la Nasa dans une vidéo publiée le 12 novembre.

Vidéo explicative de la chronologie du déploiement du JWST. © Nasa, ESA, Northrop Grumman

Un mois sous tension

Ces quatre semaines de trajet ne seront pas de tout repos pour les ingénieurs en charge du bon fonctionnement du télescope. Le JWST sera entreposé dans la coiffe d'une fusée Ariane 5, dont il se séparera 30 minutes après le décollage. Quelques dizaines de secondes plus tard, à H+31 minutes, les panneaux solaires permettant d'alimenter les instruments du télescope seront déployés, suivis par une antenne directionnelle. Soixante-douze heures après le lancement, l'immense pare-soleil protégeant les miroirs du rayonnement du Soleil sera progressivement étendu.

Le miroir primaire du JWST, hexagone de 6,5 mètres de diamètre composé de 18 miroirs recouverts d'or. © Nasa, Chris Gunn
Le miroir primaire du JWST, hexagone de 6,5 mètres de diamètre composé de 18 miroirs recouverts d'or. © Nasa, Chris Gunn

Après 10 jours dans l'espace, le miroir secondaire sera positionné, tandis que l'hexagone doré de 6,5 mètres de diamètre servant de miroir primaire sera assemblé le 13e jour. Le télescope James-Webb continuera ainsi son aventure vers le point de Lagrange L2, qu'il devrait atteindre le 16 janvier 2022, d'où il commencera ses premières observations. La mission du James-Webb Space Telescope, considéré comme le successeur d'Hubble, s'étendra sur une durée minimale de 10 ans et devrait être un véritable bond en avant dans l'observation de l'Univers.

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