Déjà un an passé autour du Soleil pour la sonde Parker Solar Probe

La sonde a été lancée le 12 août 2018 en direction du Soleil qu'elle doit étudier à l'aide de ses quatre instruments pendant près de sept années. Elle a déjà effectué deux passages au périhélie, la distance la plus proche du Soleil, et se prépare pour un troisième le 1er septembre 2019. Elle est d'ores et déjà devenue l'engin de fabrication humaine qui s'est le plus approché de notre étoile et semble fonctionner de façon optimale.

De nombreuses découvertes attendues

L'objectif de la est de répondre à deux questions qui tarabustent les spécialistes de l'héliophysique depuis des décennies : pourquoi la couronne solaire est-elle des centaines de fois plus chaude que la surface de l'étoile ? Comment , qui soufflent sur tout notre système planétaire, sont-ils accélérés à des vitesses supersoniques ? Pour élucider ces mystères, Parker embarque quatre suites instrumentales, chacune étant composée de plusieurs appareils fournis par des équipes de différents pays. Ces outils sont protégés de la chaleur extrême par le bouclier en composite carbone de la sonde. Lors de ces deux premiers passages au périhélie, elle a pu étudier la structure des vents solaires et filmer ces courants de particules s'échapper de l'astre.

Parker Solar Probe filme le vent solaire lors de son premier passage au périhélie, en novembre 2018. A droite de l'image on peut voir le centre de la Voie Lactée et le point blanc à gauche est la planète Mercure. Crédit : NASA/Naval Research Laboratory/Parker Solar Probe.

Les données récoltées par la sonde lors de ces deux premiers passages sont toujours en cours d'analyse par les scientifiques. Les premières publications liées à ces résultats sont attendues d'ici la fin 2019.

Hommage à un scientifique vivant

Lorsque cette mission a été choisie, en 2008, la Nasa avait décidé de la nommer "Solar Probe Plus". Elle a finalement été renommée pour honorer l'astrophysicien Eugène Parker, aujourd'hui âgé de 92 ans. En 1958, alors qu'il était un jeu[...]

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