Découverte de terriers géants abritant des centaines d'animaux

Céline Deluzarche, Journaliste
·2 min de lecture

C’est un peu comme le film Microcosmos : Le peuple de l'herbe, puissance dix. Au nord de l’Australie, des geckos, lézards, scorpions et autres millipèdes grouillent dans le sable à quelques mètres de profondeur. Une équipe de chercheurs américains et australiens a mis au jour des terriers géants, véritables écosystèmes renfermant dans un même trou des prédateurs et leurs proies, des insectes et des grenouilles, des gros et des petits animaux.

Des terriers en forme de fusilli géants

Au départ de cette découverte, les recherches menées par Sean Doody, écologue à l’université de Floride du Sud, qui traquait le varan panopte (Varanus panoptes) pour savoir où ce dernier pond ses œufs. Malgré son 1,4 mètre de long, ce dernier est menacé par le crapaud buffle (Rhinella marina), une espèce invasive débarquée en Australie en 1935. Le chercheur, accompagné de collègues australiens, découvre alors que les trous dans lesquels le varan pond ses œufs sont en fait d’immenses terriers de forme hélicoïdale qui s’enfoncent dans le sol à plus de 4 mètres de profondeur.

Plus de 418 grenouilles dans un seul trou !

Constitués de plusieurs étages, ces trous accueillent une communauté d’animaux particulièrement riche. « C’est un véritable labyrinthe de terriers frais et plus anciens, abritant des geckos, lézards, serpents, crapauds, mille-pattes, coléoptères, fourmis et même un marsupial », décrit Sean Doody dans son étude parue récemment dans la revue Ecology. « Un de ces terriers abritait même 418 grenouilles ! s’étonne le chercheur. Au total, nous avons trouvé 747 individus de 28 espèces de vertébrés dans seulement 16 trous […]. La taille des terriers n’a pas été mesurée avec précision mais elle varie de 2 à 120 mètres carrés ».

Le varan pond ses œufs dans un terrier de forme hélicoïdale pouvant atteindre 4 mètres de profondeur. Chaque étage du terrier abrite une communauté d’animaux. © Sean Doddy
Le varan pond ses œufs dans un terrier de forme hélicoïdale pouvant atteindre 4 mètres de profondeur. Chaque étage du terrier abrite une communauté d’animaux. © Sean Doddy

Une mini-ville souterraine

Ces abris forment une mini-ville souterraine, que chaque espèce...

> Lire la suite sur Futura

À lire aussi sur Futura