Découverte du premier astéroïde quadruple

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(130) Électre est un astéroïde orbitant dans la partie externe de la ceinture principale, entre 370 et 566 millions de kilomètres du Soleil. Il a été découvert le 17 février 1873 par Christian Peters depuis l'observatoire Litchfield de l'Hamilton College, à Clinton, dans l'État de New York (États-Unis).

Ce petit corps à la forme assez irrégulière, nommé d'après le personnage homonyme de la mythologie grecque, mesure 262 × 205 × 164 kilomètres, ce qui en fait un des plus gros astéroïdes de la ceinture principale. Il a un spectre de type G et donc probablement une composition semblable à celle de Cérès. Des signatures spectrales de composés organiques ont été observées à la surface d'Électre et elle présente des signes d'altération aqueuse.

Modèle tridimensionnel de (130) Électre, obtenu en utilisant des techniques d'inversion de courbe de lumière. © Institut d'astronomie de l'Université Charles de Prague : Josef Ďurech, Vojtěch Sidorin
Modèle tridimensionnel de (130) Électre, obtenu en utilisant des techniques d'inversion de courbe de lumière. © Institut d'astronomie de l'Université Charles de Prague : Josef Ďurech, Vojtěch Sidorin

Un astéroïde déjà connu pour être accompagné

Plus de 400 planètes mineures (astéroïdes, transneptuniens et autres petits corps non cométaires) sont connues à ce jour pour avoir au moins un satellite.

Un premier satellite fut découvert autour d'Électre le 15 août 2003 par une équipe d'astronomes dirigée par William J. Merline à l'aide du télescope Keck II de l'observatoire du Mauna Kea à Hawaï. Ce petit compagnon, désigné provisoirement S/2003 (130) 1, est le plus grand et le plus externe d'Électre. Il mesure de l'ordre de six kilomètres et fait le tour de son hôte en 5,3 jours à une distance moyenne de 1.298 kilomètres.

Un deuxième satellite, S/2014 (130) 1, fut découvert autour d'Électre le 6 décembre 2014 par Bin Yang et ses collaborateurs en utilisant le système d'optique adaptative Sphere sur le télescope Melipal (UT3) du Very Large Telescope à Cerro Paranal, au Chili. Ce troisième membre du système mesure environ deux kilomètres et se trouve à 498 kilomètres d'Électre, autour duquel il orbite en 1,3 jour.

Des observations dans le...

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