Découverte d'une nurserie vieille de 500 millions d’années

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Un gisement fossile découvert en Chine contient un nombre impressionnant de formes larvaires.

Il y a 518 millions d’années, durant le Cambrien, la Vie était cantonnée dans les océans. Les scientifiques savent peu de choses sur le développement de ces animaux et algues. Mais un gisement fossile récemment découvert près de Kunming, en Chine, pourrait détenir les clés pour comprendre comment ces organismes ont jeté les bases des formes modernes.

Une exceptionnelle quantité de fossiles

Le gisement de fossiles, appelé Haiyan Lagerstätte, contient un nombre exceptionnellement important de vertébrés primitifs et d'autres organismes rares à corps mou presque parfaitement conservés dont plus de la moitié sont encore à un stade larvaire ou juvénile. En tout, ce sont près de 2.846 spécimens que les chercheurs de l’Université de Yunnan, en Chine, ont mis au jour. Ils représentent 118 espèces, dont 17 nouvelles espèces, détaillent-ils dans un article publié dans la revue .

Les espèces comprennent les ancêtres des insectes et des crustacés modernes, des vers, des trilobites, des algues, des éponges et des premiers vertébrés apparentés aux poissons sans mâchoire. Les chercheurs ont également trouvé des œufs et une abondance de fossiles juvéniles rares avec des appendices encore intacts et leurs tissus mous internes visibles. Les spécimens sont si bien conservés qu'ils révèlent des parties du corps jamais vues auparavant.

Fossile de Maotianshania cylindrica, un ver rond. Crédit : Xianfeng Yang, Yunnan Key Laboratory for Palaeobiology, Yunnan University.

Une paléo-nurserie

Cette abondance de juvéniles suggère que ce site aurait pu être une paléo-nurserie où une multitude d’espèces venaient se reproduire. Sans doute que la zone qui était située dans des eaux profondes constituait une sorte d’abri loin des courants violents ou des prédateurs. Les scientifiques pourront utiliser cette collection pour étudier comment ces animaux anciens se sont développés du stade larvaire au stade adulte. "Nous verrons comment les différentes parties du corps ont grandi au fil du temps, ce q[...]

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