Découverte d'un énigmatique jeu de société romain

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Lorsque l'on met les mots « romain » et « jeux » dans une même phrase, l'image qui vient en tête est bien souvent celle d'une foule gigantesque haranguant des rétiaires ou des mirmillons, hurlant dans le suspense d'une course de chars où la violence se mêle au triomphe, ou attendant encore le bond final du lion qui mettra fin à la vie de condamnés. Si les Jeux du cirque ont bien existé chez les Romains, ils n'étaient pas les seuls types d'activités ludiques auxquels cette civilisation s'est adonnée entre le premier siècle avant J.-C. et le cinquième siècle après J.-C.

En 1937, l'archéologue anglais Robert Hamilton (1905-1995) effectuait des fouilles au niveau de la porte de Damas, à Jérusalem. Cette porte fut érigée par les romains au IIe siècle après J.-C. Les fouilles débutées par Robert Hamilton sur la partie est de la porte furent poursuivies par ses successeurs qui, dans les années 1980, mirent au jour une gravure dans du calcaire que le temps avait épargné. Cette gravure a la forme d'un carré divisé en seize cases égales, elles-mêmes scindées par une diagonale.

La gravure romaine ressemble à un plateau de jeu de société et est située à côté d'une tour surveillée par des gardes romains. © Itamar Grinberg
La gravure romaine ressemble à un plateau de jeu de société et est située à côté d'une tour surveillée par des gardes romains. © Itamar Grinberg

Cette gravure était située à côté d'une tour surveillée par des gardes romains. Plusieurs hypothèses ont été proposées par les archéologues afin d'expliquer la signification ou l'utilité de cette gravure. L'une de ces hypothèses concerne un jeu de dés auquel jouaient les Romains en l'honneur du dieu Saturne, le dieu du temps et l'équivalent de Cronos chez les Grecs.

Ce jeu de dés consistait à désigner un condamné à mort en tant que roi de la journée, avant que celui-ci ne soit exécuté au coucher du soleil. Une autre hypothèse indique qu'il s'agirait du jeu du moulin, dont l'existence est déjà avérée au cours de la Rome antique, dont le plateau présente des similitudes avec la gravure de la porte de Damas et qui consiste à prendre tous les pions de son...

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