Découverte d’un système planétaire unique en son genre

Par Chloé Durand-Parenti
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Vue d'artiste du système TOI-178 avec, au premier plan,  la planète orbitant le plus loin de l'étoile.
Vue d'artiste du système TOI-178 avec, au premier plan, la planète orbitant le plus loin de l'étoile.

En se penchant sur le système planétaire formé autour de l'étoile TOI-178 située à quelque 200 années-lumière de la Terre, dans la constellation du Sculpteur, l'équipe d'Adrien Leleu de l'université suisse de Berne pensait mettre la main sur deux exoplanètes partageant la même orbite. C'est du moins ce que pouvait laisser espérer les observations réalisées antérieurement par le télescope spatial américain TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) dédié à la découverte des mondes extrasolaires. Cela n'a pas été le cas, mais ce qu'ils ont trouvé à la place est aussi rare que déroutant? Autour de TOI-178, il y a en réalité pas moins de six planètes ! Mais ce n'est pas tout. Car leurs déplacements sur leurs orbites respectives semblent réglés comme du papier à musique.

Grâce au télescope spatial européen CHEOPS lancé fin 2019, ces astronomes ont montré que, comme les notes d'une mélodie, les périodes orbitales de cinq de ces planètes (autrement dit le temps qu'elles mettent à faire un tour complet autour de leur étoile), les plus éloignés de TOI-178, étaient en résonance les unes avec les autres. C'est-à-dire que le rapport entre ces périodes est systématiquement une fraction entière simple de type 1/2, 2/3, 3/4? La recette d'un ballet cosmique parfaitement synchronisé !

L'harmonie et le chaos

En l'occurrence, quand la première planète en partant de l'extérieur du système TOI-178 complète trois orbites, la seconde en fait quatre, la troisième six, la quatrième [...] Lire la suite